Los Nok: El Enigma de la cultura más antigua del arte subsahariano: El descubrimiento

El desconocimiento del arte africano subsahariano ha sido palpable hasta muy entrado el siglo XX. Hasta entonces, la acumulación de objetos en museos

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El desconocimiento del arte africano subsahariano ha sido palpable hasta muy entrado el siglo XX. Hasta entonces, la acumulación de objetos en museos y colecciones privadas se redujo a tallas, máscaras y otros elementos “curiosos”, que únicamente se trataban como objetos tradicionales.

La aparición a principios del siglo XX, de unas extrañas y desconocidas figuras en Nigeria, (país con importantes restos arqueológicos), dio alas al conocimiento de la civilización más antigua encontrada (a excepción de la egipcia) en el continente africano. Esta cultura denominada Nok, marcará un antes y un después en el panorama arqueológico mundial, por iniciar el recorrido en el arte africano subsahariano.

Mapa de localización de la zona de Nok. Del libro The Nok Culture. Art in Nigeria 2.500 years ago
En torno a 1885, la compañía británica Royal Niger Company se interesó por la explotación de los recursos minerales de la zona de Nok, en la región central del país, al norte de la confluencia de los ríos Níger y Benue, en la meseta de Jos. Durante este tiempo comenzaron a aparecer herramientas de piedra y hierro, junto a fragmentos de estatuillas de terracota. La importancia del descubrimiento no fue más allá.

En 1928, mientras se trabajaba en una mina de estaño, apareció otra enigmática pequeña cabeza humana de terracota de unos 10 cm de altura, la cual poseía rasgos infantiles. Recogida por uno de los jefes canteros, fue llevada directamente al coronel J. Dent Young, el cual tuvo entre sus manos, la primera escultura Nok conocida. Éste la guardó pero al carecer de conocimientos histórico-artísticos, tampoco le otorgó la relevancia necesaria.

Primeras cabezas Nok humanas encontradas. Del libro The Nok Culture. Art in Nigeria 2.500 years ago
Tendría que pasar mas de una década cuando en 1942, apareció a ocho metros de profundidad, en unos depósitos aluviales, una segunda cabeza humana, de 22 cm de alto, con un elaborado peinado en forma de cascada, en el lugar de Tsauni, en las del valle de Jemaa, a 55 km al Este de la zona de Nok. Fue utilizada como espantapájaros por un campesino en su campo hasta que en 1943, la observó el ingeniero de minas F.H. Townsend, que alertado se la mostró a Bernard Fagg, arqueólogo de formación y administrador civil británico en el Servicio Colonial Nigeriano.

Fagg, conocedor de la primera cabeza encontrada en 1928, reparó en la semejanza estilística entre ambas piezas y asombrado por la relevancia del descubrimiento, comenzó a investigar sobre esas extrañas figuras. Bernard Fagg acababa de descubrir la cultura Nok.

Yacimiento Tsauni. Bernard Fagg Nok Terracottas
Desde el primer momento, decidió que el trabajo fuera cuidadoso en la extracción de las minas por las posibles nuevas apariciones, por lo que centralizó todas las explotaciones bajo la figura de Yusufu Potiskum, jefe de obras oriundo de Nok para un mejor control. Además decidió que todos los nuevos descubrimientos se acumuluran en una casa de la zona. No era un museo en sí, sino un lugar de recopilación de las obras artísticas.

Y efectivamente, fueron apareciendo más restos Nok, que Fagg fue estudiando, documentando y analizando detenidamente, convirtiéndose, en el principal especialista de esta cultura. Decidió presentar a toda la comunidad científica mundial su gran descubrimiento. Las repercusiones y la sorpresa fueron espectaculares. Todas las piezas podían datarse entre los siglos V a.C. y V d.C.

Por esta razón, en 1947, el gobierno inglés creo una reserva arqueológica para proteger tan importante descubrimiento, que parecía no tener fin.

En 1951, en la ciudad de Katsina Ala, a unos cien kilómetros al sudeste de Jemaa, continuarán las sorpresas. En este lugar se decide crear un campo de hockey. De él se tuvo que sacar un viejo árbol de karité. La maravilla fue que bajo sus raíces se descubrieron 28 fragmentos de varias figuras Nok; una sentada que se conservaba completa y una bella cabeza con alargados bigotes. Continuaron excavando y descubrieron otras tres figuras, todas ellas sentadas sobre taburetes. Las figuras, aunque claramente Nok, presentaban algunas diferencias estilísticas respecto a las encontradas hasta entonces, pues sus cabezas eran mucho más alargardas.

En 1955 se encontraron en una colina de Kagara, a 200km al noroeste de Nok, otras doscientas figuras. El avance Nok era imparable y su extensión territorial se ampliaba.


Yacimientos Nok. Del libro de Bernard de Grunne Naissance de l´art en Afrique noire. La statuire Nok au Nigeria.
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En 1952, Bernard Fagg creó el Museo de Jos, donde se acumularon un gran número de piezas de esta cultura. Además, terminó desempeñando el cargo de director del Departamento de Antigüedades de Nigeria entre 1957 y 1963. Durante este tiempo completará sus estudios y realizará prospecciones arqueológicas bajo un gran rigor científico, que plasmó en su libro titulado Nok Terracotas, publicado en 1977, un completo catálogo donde se incluían fotografías las piezas encontradas.


Bernard Fagg  con jefe Obalara. Ifé. 1953. Del libro The Nok Culture. Art in Nigeria 2.500 years ago
Durante los años 80 y debido al conocimiento de la importancia Nok, proliferaron excavaciones ilegales, causadas por la creciente demanda en el mercado del arte europeo. Actualmente los yacimientos están altamente controlados.
Actual yacimiento Nok en Ifama. 2011. De la Revista Tribal Art nº 65
Como conclusión, es importante destacar como la aparición de una de las culturas más antiguas encontradas se produjo de manera casual, y que por suerte estas piezas llegaron a manos de personas que reconocieron el valor de estas figuras, que lucharon por su conservación y estudio, y reconocieron una civilización desconocida y enigmática, que veremos en la segunda parte de este artículo.
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