La misión New Horizons planea volar a un segundo planetoide

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La misión New Horizons planea volar a un segundo planetoide

   El equipo científico que opera la nave New Horizons de la NASA está planeando futuras extensiones de la misión, que podrían incluir el sobrevuelo por un segundo destino en el Cinturón de Kuiper.

   En una presentación realizada el 6 de septiembre ante el Outer Planets Assessment Group (OPAG), Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons, dijo que había una «oportunidad de pelear»para que la nave sea capaz de volar sobre otro objeto del Cinturón de Kuiper con posterioridad a MU69.

   New Horizons, que completó su misión principal con el sobrevuelo de julio de 2015 del planeta enano Plutón, está actualmente en una misión extendida que llevará a la nave espacial más allá de un pequeño objeto de Cinturón de Kuiper conocido como MU69 2014 el Día de Año Nuevo de 2019. Este sobrevuelo forma parte de una misión extendida, que dura hasta 2021, y que la NASA aprobó en 2016 como parte de la revisión más reciente de las misiones científicas planetarias.

   Según nuevos cálculos revisados, parece que no sería necesario ajustar la trayectoria de la nave espacial para el sobrevuelo de MU69, ya que la fase de rotación del objeto no afectará a la cantidad de terreno que vaya a ser observado.

Ese combustible, sugirió Stern, podría ser utilizado para redirigir después a New Horizons a otro objeto del Cinturón de Kuiper todavía más distante que aún no se ha identificado. «Actualmente estamos buscando nuevos objetivos de sobrevuelo, y tenemos algunas técnicas muy prometedoras», dijo. «Tenemos una oportunidad de pelear por tener un segundo objeto», informa spacenews.com.

   Esa búsqueda, sin embargo, es secundaria a la planificación para el vuelo MU69 2014. La campaña de sobrevuelo, dijo, comenzará en agosto de 2018 y continuará durante la primera semana de enero de 2019, después de lo cual la nave espacial pasará los próximos 20 meses transmitiendo los datos recogidos durante el vuelo de regreso a la Tierra.

   Además del vuelo MU69 de 2014, New Horizons está haciendo observaciones más lejanas de docenas de otros objetos de Cinturón de Kuiper así como Centauros, otra clase de cuerpos pequeños en el sistema solar exterior que orbitan más cerca del Sol. La nave espacial también está realizando observaciones heliofísicas.

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