El Telescopio Espacial Hubble captó esta vista de Marte el 12 de mayo de 2016, unos días antes de que el Sol y Marte estuvieran exactamente en lados opuestos de la Tierra.

Crédito: J. Bell (ASU) / M. Wolff (Instituto de Ciencias Espaciales) / NASA / ESA / Equipo del Patrimonio Hubble (STScI / AURA)

Comenzando a principios de junio y continuando en julio y agosto, aquellos que miren hacia el este-sureste durante las horas de la tarde casi seguramente notarán una brillante «estrella» naranja-roja brillando con una luz constante. Muchos sin duda se preguntarán qué es este objeto. «Ciertamente», muchos pensarán, «nada tan brillante y colorido era evidente aquí antes. ¿De dónde vino?»

De hecho, esto no es una estrella, sino un planeta: Marte. Este año, hasta ahora, el Planeta Rojo ha sido visible solo para los madrugadores, y aunque brillante, no fue excepcionalmente así. Pero con cada noche que pasa, Marte se ha estado levantando un poco antes y acercándose un poco más a la Tierra.

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Y este verano será una ocasión muy auspiciosa para el famoso Planeta Rojo. A finales de julio, Marte se acercará más a la Tierra que desde 2003. El planeta estará en oposición al sol el 27 de julio, lo que significa que estará frente al sol en el cielo de la Tierra, solo 51 días antes de que pase a través del perihelio. punto más cercano relativo al sol en su órbita. Como consecuencia, la distancia mínima de Marte a la Tierra se reducirá a aproximadamente 35.78 millones de millas (57.58 millones de kilómetros) el 30 de julio, cuando el diámetro aparente del disco del planeta será tan grande como 24.3 segundos de arco, apenas el mayor que pueda obtener, 25.1 segundos de arco.

Ese día, el Planeta Rojo resplandecerá a una magnitud de -2.8, dos veces más brillante que Júpiter, pero más tenue que Venus. (Las magnitudes más bajas son más brillantes.) Cuando mira a través de un telescopio con un ocular que aumenta la potencia 75, el disco de Marte aparecerá tan grande como el disco de la luna a simple vista.

Sin embargo, Marte estará más al sur cuando esté en su mejor momento; estará en la constelación zodiacal de Capricornus, la cabra de mar, con una declinación de -25.8 grados . Como tal, los observadores en las latitudes del norte nunca verán el planeta muy alto en el cielo, por lo que la turbulencia atmosférica afectará la vista más de lo normal.

De hecho, para los observadores en la mayoría de los Estados Unidos, Marte estará tan bajo en el cielo como para obstaculizar el trabajo telescópico. Cuando el planeta cruza el meridiano y alcanza su punto más alto en el cielo, alrededor de la 1 am, hora local, la altitud de Marte sobre el horizonte sur será de solo 23 grados, vista desde Chicago y de 30 grados desde Los Ángeles.

Recuerde que su puño cerrado con los brazos extendidos mide aproximadamente 10 grados de ancho. Entonces, para los observadores del cielo en la mayoría de los Estados Unidos, Marte no aparecerá más alto que dos o tres «puños» sobre el horizonte.

Por el contrario, a los observadores de Sudamérica, Sudáfrica y Australia se les presentará una oportunidad de visualización excepcional, ya que el planeta pasará casi directamente por encima.

El disco telescópico marciano aparecerá con al menos 14 segundos de arco de diámetro durante casi cinco meses, desde el 24 de mayo hasta el 13 de octubre, más de lo que ha sido durante un intervalo tan prolongado durante más de una década.

En Marte, este período corresponde estrechamente a la llegada de la caída (22 de mayo) y el invierno (16 de octubre) en el hemisferio norte del planeta, y a la primavera y el verano en su hemisferio sur. Marte tiene estaciones como las de la Tierra , pero tienen un promedio de casi el doble. Debido a que el polo sur marciano está inclinado hacia la Tierra desde ahora hasta el resto de 2018, el casquete polar del sur se nos presentará de manera excelente. En junio, el típico manto invernal de nubes sobre la región polar debería disiparse, dejando la capa sur brillando brillantemente y experimentando cambios espectaculares durante su rápido deshielo primaveral.

Por lo tanto, a medida que el mes de mayo disminuya, el tope se acercará a su extensión máxima y su posterior contracción estacional será más convincente de seguir. Muchos cambios estacionales interesantes y, a veces sorprendentes, suceden en Marte durante este período.

Alrededor de la época en que Marte está más cerca, incluso un telescopio de 3 pulgadas (8 centímetros) puede mostrar marcas oscuras en su pequeño disco rojo, así como el blanco brillante del casquete polar. Sin embargo, un telescopio con una apertura de al menos 6 pulgadas generalmente se recomienda para observaciones visuales de este planeta; aumentos de potencia de 150 a 200 deberían proporcionar las mejores vistas. Si tiene un telescopio de 10 a 12 pulgadas (25 a 30 cm), se recomienda una potencia de 250 a 300. Luego puedes seguir las marcas oscuras del planeta, el casquete polar sur, las nubes y las nubes.

Algunos astrónomos solían pensar que las marcas oscuras de la superficie del Planeta Rojo eran vegetación, pero las sondas espaciales en las décadas de 1960 y 1970 revelaron que las marcas eran grandes extensiones de roca y polvo. Las tormentas de viento a veces mueven el polvo, lo que resulta en cambios estacionales y a largo plazo.

Aquellos que llevan a cabo observaciones sistemáticas pueden aportar algunos conocimientos útiles sobre el clima marciano y las condiciones de la superficie. Si está interesado, puede ponerse en contacto con ALPO , la Asociación de Observadores Lunares y Planetarios, que tiene una sección de observación específicamente dedicada a Marte.

Si eres un principiante, incluso un gran telescopio mostrará poco cuando mires por primera vez a Marte. Pero si inspecciona el planeta noche tras noche, su vista se acostumbrará gradualmente a los bajos contrastes y los suaves límites de las manchas que aparecen en su disco. Pronto se familiarizará con la rotación marciana, que hace que las marcas se muevan sobre el disco de derecha a izquierda como se ve en un telescopio astronómico con un campo invertido por un observador orientado hacia el sur. Como resultado, una característica particular llega al medio del disco de Marte unos 40 minutos más tarde que la noche anterior.

Independientemente de cómo pretenda ver a Marte en las próximas semanas, ya sea con un telescopio o con solo los ojos, resultará ser un objeto sorprendente, que atraerá la atención incluso de los observadores del cielo más casuales.

Verdaderamente, este va a ser el verano de Marte!