Los científicos acaban de encontrar la primera galaxia reliquia: no ha cambiado desde el principio del universo

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Según cálculos previos realizados por astrónomos, una de cada mil galaxias masivas es una reliquia del universo primitivo. Es un término casi esotérico que describe una galaxia cuyas propiedades son básicamente las mismas desde que se formó hace miles de millones de años. Ahora, los científicos dicen que finalmente identificaron uno por primera vez.

 

Investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Universidad de La Laguna (ULL) utilizaron telescopios terrestres para estudiar NGC 1277, una galaxia ubicada a 225 millones de años luz de distancia, en el corazón del Cúmulo de Perseus, el más grande concentración de galaxias cerca de la Vía Láctea. 

Sus observaciones iniciales sugirieron algo extraño sobre los cúmulos globulares que rodean NGC 1277. Los cúmulos globulares son colecciones esféricas de estrellas antiguas, formadas al mismo tiempo que la galaxia, que orbitan el núcleo galáctico como un satélite. Los científicos clasifican cúmulos globulares en dos grupos distintos: cúmulos globulares rojos, que se forman en galaxias masivas más cercanas a sus centros, y cúmulos azules, que se encuentran más hacia las afueras de la galaxia. Los cúmulos globulares rojos tienen una mayor concentración de elementos más pesados, de ahí el color, mientras que los azules tienen una fracción más baja de metales.

Cuando los investigadores apuntaron el Telescopio Espacial Hubble hacia los cúmulos globulares que rodeaban a NGC 1277, alcanzaron oro. La observación reveló que la galaxia solo tiene cúmulos globulares rojos, que se han mantenido sin cambios desde que se formaron hace muchos millones de años junto con la galaxia.

«Los sistemas de conglomerados globulares son muy sensibles a la historia de la formación de galaxias», explicó Michael Beasley, primer autor del artículo e investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), quien dijo que «esta es la primera vez que una galaxia tan masiva ha sido observado con tan pocos cúmulos globulares azules «.

NGC 1277 está compuesto por mil millones de estrellas y su proximidad relativamente cercana a la Tierra proporcionó una excelente oportunidad para encontrar una rara maravilla del cosmos: una galaxia reliquia, que se ha mantenido sin cambios desde que se formó.

«La galaxia NGC 1277 nos brinda la oportunidad única de estudiar una galaxia» primitiva «en el universo» local «, agrega Ignacio Trujillo, otro de los autores del artículo.

Según los investigadores, cuando se formó la galaxia, solía dar a luz estrellas a un ritmo de 1.000 por año, mientras que la Vía Láctea está formando actualmente solo una estrella por año. El equipo cree que la razón por la cual la galaxia se ha mantenido sin cambios durante todo este tiempo, conservando su forma y composición original, se debe a que se formó como un satélite a la galaxia central del cúmulo de Perseus. Como el grupo absorbió la mayor parte del material que podría haber caído en NGC 1277, esta dinámica ha causado que la galaxia reliquia evolucione de forma diferente.

«Argumentamos que la distribución del color del sistema de clúster de NGC 1277 indica que la galaxia ha sufrido poca (si la hay) acreción masiva después de su colapso inicial, y utiliza simulaciones de posibles historias de fusión para mostrar que la masa estelar debido a la acreción es probablemente como máximo el diez por ciento de la masa estelar total de la galaxia. Estos resultados confirman que NGC 1277 es una auténtica galaxia reliquia y demuestran que los cúmulos azules constituyen una población acrecentada en las galaxias masivas actuales «, escribieron los autores en la revista  Nature.

Los autores esperan encontrar más galaxias reliquias en el futuro utilizando el Telescopio Espacial Hubble y su sucesor, el Telescopio Espacial James Webb

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