Los científicos recolectan polvo interestelar que formó la Tierra y el sistema solar

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Los investigadores han descubierto un enorme cuerpo de polvo interestelar que es anterior a la formación de nuestro sistema solar hace 4.600 millones de años. Los hallazgos podrían revolucionar nuestra comprensión de cómo se originó el sistema solar, así como de todos los demás cuerpos planetarios.

Parece increíble, pero parte del polvo interestelar original que formó el sol, la Tierra y todos los demás planetas del sistema solar todavía se puede encontrar flotando en nuestro vecindario, incluso golpeando nuestra atmósfera de vez en cuando. Las partículas de polvo presolar ya no se pueden encontrar en el sistema solar interior, ya que hace mucho tiempo se destruyó, se reformó y se reagregó en múltiples fases. Sin embargo, aún se puede encontrar polvo presolar en el sistema solar exterior, específicamente en algunos cometas.

Cuando estos cometas pasan lo suficientemente cerca del sol, liberan polvo presolar que puede alcanzar la órbita de la Tierra y establecerse a través de la atmósfera, donde se puede recoger y luego estudiar. La Dra. Hope Ishii de la Universidad de Hawai’i en Manoa y sus colegas utilizaron microscopía electrónica para estudiar tales partículas de polvo, así como los datos recopilados del Analizador de Polvo Cósmico (CDA) a bordo del orbitador Cassini Saturno durante su misión de dos décadas.

Las partículas de polvo presolar en cuestión se llaman GEMS, o “vidrio incrustado con metal y sulfuro”. Tienen menos de un centésimo del ancho de un cabello humano de diámetro y contienen una variedad de carbono que se sabe que se descompone cuando se expone incluso a un calentamiento relativamente suave.

Los científicos recolectan polvo interestelar que formó la Tierra y el sistema solar

Una micrografía electrónica de una partícula de polvo interplanetario de probable origen cometario. Crédito: Hope Ishii

Ishii y sus colegas escriben que el GEMS probablemente se formó en el medio interestelar debido a la ruptura de los granos, la amorfización y la erosión debida a los impactos de las supernovas, y luego pasó por períodos posteriores de agregación. La irradiación probablemente proporcionó la energía suficiente para que los silicatos amorfos que componen el polvo absorban pequeñas cantidades de átomos metálicos.

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