«¡Perdido!» Cómo el océano antiguo de Marte se desvaneció en el espacio

«¡Perdido!» Cómo el océano antiguo de Marte se desvaneció en el espacio

"¡Perdido!" Cómo el océano antiguo de Marte se desvaneció en el espacio En el pasado antiguo, dijo Michael Mumma, científico sénior del Cent

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«¡Perdido!» Cómo el océano antiguo de Marte se desvaneció en el espacio

En el pasado antiguo, dijo Michael Mumma, científico sénior del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA, Marte tenía un océano que cubría aproximadamente el 20 por ciento de la superficie del planeta: «un océano respetable». El cuerpo de agua tenía alrededor de 5,000 pies (1,500 metros) de profundidad, en promedio. Hoy, solo el 13 por ciento de ese antiguo océano permanece, encerrado en los casquetes polares.

Uno de los Telescopios Espaciales James Webb, que pronto será el principal observatorio espacial infrarrojo en órbita del mundo, las primeras tareas serán aprender por qué Marte perdió tanta agua a lo largo de su historia de 4.500 millones de años. Hoy en día, es un mundo helado del desierto con una atmósfera de dióxido de carbono 100 veces más delgada que la de la Tierra. Pero la evidencia sugiere que en la historia temprana de nuestro sistema solar, la superficie de Marte probablemente albergaba un océano tan profundo como el Mar Mediterráneo. A medida que la atmósfera del planeta disminuyó, sin embargo, la mayor parte del océano se perdió en el espacio. El resto del agua está encerrada en los casquetes de hielo marcianos.Los átomos de hidrógeno escaparon de la atmósfera superior de Marte, mientras que el agua que contiene hidrógeno pesado (deuterio) permanece atrapada en el planeta. El escape de hidrógeno ayudó a convertir a Marte de un planeta húmedo hace 4.500 millones de años en un mundo seco en la actualidad.

«Ahora sabemos que el agua de Marte está mucho más enriquecida que el agua del océano terrestre en la forma pesada de agua, la forma deuterada», dijo Mumma en un video de 2015. «Inmediatamente eso nos permite estimar la cantidad de agua que ha perdido Marte desde que era joven».

El antiguo océano marciano habría sido más salado que el Gran Lago Salado y casi tan salado como el Mar Muerto, lo que lo haría casi inhóspito para la vida. «Si hubiera vida en Marte, habría sido necesario comenzar con una alta acidez y alta salinidad», dijo Nicholas Tosca, del St. Peters College de la Universidad de Oxford. «La vida en Marte requeriría una biología completamente diferente de la que conocemos en la Tierra».

Marte será el objetivo como parte de un proyecto de observación garantizada del tiempo (GTO) dirigido por Heidi Hammel, astrónomo planetario y vicepresidente ejecutivo de la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía (AURA) en Washington, DC. El programa GTO brinda un tiempo dedicado a los científicos que han trabajado con la NASA para crear las capacidades científicas de Webb a lo largo de su desarrollo.Hammel fue seleccionado por la NASA como Científico Interdisciplinario de JWST en 2003. Marte será visible para Webb de mayo a septiembre de 2020 durante su primer año de operaciones, conocido como Ciclo 1.

Marte ha recibido más misiones que cualquier otro planeta en nuestro sistema solar. Actualmente está orbitado por seis naves espaciales activas, mientras que dos rovers pululan por su superficie. Webb ofrece varias capacidades que complementan estas misiones de cerca.

Un activo clave es la capacidad de Webb para tomar una instantánea de todo el disco de Marte a la vez. Los orbitadores, por el contrario, toman un tiempo para hacer un mapa completo y, por lo tanto, pueden verse afectados por la variabilidad cotidiana, mientras que los exploradores solo pueden medir una ubicación. Webb también se beneficia de una excelente resolución espectral (la capacidad de medir pequeñas diferencias en las longitudes de onda de la luz) y una falta de atmósfera interferente que afecta las mediciones terrestres desde la Tierra.

Dicho esto, observar a Marte con Webb no será fácil. «Webb está diseñado para poder detectar objetivos extremadamente débiles y distantes, pero Marte es brillante y cercano», explicó Gerónimo Villanueva del Centro Goddard de Vuelo Espacial de la NASA, líder de Marte en el proyecto GTO.Como resultado, las observaciones se diseñarán cuidadosamente para evitar que los delicados instrumentos de Webb se llenen de luz.

«Muy importante, las observaciones de Marte también probarán la capacidad de Webb para rastrear objetos en movimiento por el cielo, lo cual es de importancia clave cuando se investiga nuestro sistema solar», dijo Stefanie Milam en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland. programa de sistema solar con Webb.

Gran parte del agua que una vez tuvo Marte se perdió con el tiempo debido a la luz ultravioleta del Sol rompiendo las moléculas de agua. Los investigadores pueden estimar cuánta agua desapareció al medir la abundancia de dos formas de agua ligeramente diferentes en la atmósfera de Marte: agua normal (H2O) y agua pesada (HDO), en la que un átomo de hidrógeno es reemplazado por deuterio que se produce naturalmente. El escape preferencial de hidrógeno más ligero a lo largo del tiempo llevaría a una relación sesgada de H2O a HDO en Marte, lo que indica la cantidad de agua que se ha escapado al espacio. Webb podrá medir esta proporción en diferentes momentos, estaciones y ubicaciones.

«Con Webb, podemos obtener una medición real y precisa de la proporción de H2O a HDO en Marte, lo que nos permite determinar cuánta agua realmente se perdió. También podemos determinar cómo se intercambia el agua entre el hielo polar, la atmósfera y el suelo «, dijo Villanueva.

Aunque la mayor parte del agua en Marte está encerrada en hielo, existe la posibilidad de que pueda existir algo de agua líquida en los acuíferos subterráneos.Estos reservorios potenciales incluso podrían albergar vida. Esta intrigante idea recibió un impulso en 2003, cuando los astrónomos detectaron metano en la atmósfera marciana. El metano podría ser generado por bacterias, aunque también podría provenir de procesos geológicos.Los datos de Webb podrían proporcionar nuevas pistas sobre el origen de estas plumas de metano.

Fuente The Daily Galaxy traducido por mundooculto.es

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