Cuál es la estrella más masiva?
La impresión de este artista muestra los tamaños relativos de estrellas jóvenes, desde las enanas rojas más pequeñas, que pesan aproximadamente 0.1 masas solares, a través de enanas amarillas de masa baja, como el sol, hasta estrellas masivas enanas azules que pesan ocho veces más que el sol. así como la estrella de masa solar 300 llamada R136a1.

Crédito: Observatorio Europeo del Sur

El sol puede ser el objeto más masivo del sistema solar, ya que contiene el 99.8 por ciento de la masa del sistema completo, pero en una escala estelar, es bastante promedio. Alrededor de la mitad de todas las estrellas conocidas son más masivas; aproximadamente la mitad tiene menos masa. En el extremo superior de la escala, la estrella conocida más masiva en el cielo es R136a1, una estrella más de 300 veces más masiva que nuestro sol. Y no es el único en empequeñecer a la estrella dominante de la Tierra.

RMC 136a1, generalmente abreviado como R136a1, se encuentra a unos 163,000 años luz de la Tierra en la Nebulosa de la Tarántula. Esta estrella masiva se encuentra fuera de nuestra galaxia; es parte de la Gran Nube de Magallanes, una de las galaxias satélite de la Vía Láctea.

Los astrónomos que trabajan en el Observatorio Radcliffe en Sudáfrica identificaron por primera vez un cúmulo de estrellas en 1960, llamándolo RMC 136. Cuando el Telescopio Espacial Hubble examinó el sistema, descubrió que el cúmulo estaba formado por más de 200 estrellas extremadamente brillantes; el más masivo fue nombrado RMC 136a1.

R136a1 tiene una masa estimada de 315 masas solares, donde una masa solar es igual a la masa del sol. (Su masa cuando se descubrió fue estimada en 265 masas solares , pero otras observaciones en 2016 con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA refinaron las mediciones originales ). Aunque esto la convierte en la estrella conocida más masiva, una vez fue incluso más grande.

“A diferencia de los humanos, estas estrellas nacen pesadas y pierden peso a medida que envejecen”, dijo Paul Crowther, investigador de la Universidad de Sheffield en Inglaterra, a Space.com en 2010. “Con poco más de un millón de años, el más extremo la estrella R136a1 ya es de “mediana edad” y ha sido sometida a un intenso programa de pérdida de peso, perdiendo un quinto de su masa inicial durante ese tiempo, o más de 50 masas solares “.

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El peso estimado de nacimiento del gigante podría ser de hasta 320 masas solares.

Aunque R136a1 es la estrella conocida más masiva, no es la más grande, ya que solo se extiende unas 30 veces el radio de nuestro sol. La estrella más grande conocida es UY Scuti , una hipergigante con un radio alrededor de 1.700 veces más grande que el sol. Su masa, sin embargo, es solo 30 veces la de nuestra estrella más cercana.

Si R136a1 intercambiaba lugares con el sol, eclipsaría a nuestra estrella más cercana tanto como el sol actualmente eclipsa a la luna. Su poderosa radiación tendría serias consecuencias para la Tierra.

“Su gran masa reduciría la duración del año terrestre a tres semanas, y bañaría a la Tierra con una radiación ultravioleta increíblemente intensa, haciendo imposible la vida en nuestro planeta”, dijo Raphael Hirschi, un miembro del equipo de investigación de la Universidad Keele en Inglaterra.

R136a1 es una estrella Wolf-Rayet, una clase rara de estrellas masivas con signos prominentes de helio ionizado y carbono o nitrógeno. Mientras estrellas como el sol están compuestas principalmente de hidrógeno y helio, las estrellas Wolf-Rayet transportan grandes cantidades de otros elementos pesados.

Estas estrellas brillan intensamente, con temperaturas centrales que oscilan entre 53,000 a 340,000 grados Fahrenheit (30,000 a 200,000 grados Celsius). Por el contrario, el sol puede alcanzar más de 27 millones de grados Fahrenheit (15 millones de grados Celsius) en su núcleo.

Las estrellas masivas como R136a1 pueden tener profundos efectos en su entorno. Se cree que sus altas presiones de radiación generan fuertes vientos estelares. Los vientos pueden distribuir aproximadamente 10 masas solares de material por millones de años a velocidades de hasta 1,864 millas (3,000 kilómetros) por segundo.

Las estrellas Wolf-Rayet tienen vidas mucho más cortas que los 10 mil millones de años de vida del sol, solo alrededor de 5 millones de años. Los científicos conocen un poco más de 200 estrellas Wolf-Rayet en la galaxia, pero se estima que la Vía Láctea contiene hasta 2,000 de ellas, la mayoría de ellas escondidas por el polvo. Aproximadamente la mitad de las estrellas Wolf-Rayet se cree que tienen compañeros, ya sea otra estrella masiva, un agujero negro o una estrella de neutrones.

Las estrellas masivas explotan como supernovasque pueden sembrar sus galaxias con elementos pesados. Mientras que el universo comenzó lleno de hidrógeno y helio, las estrellas son las fábricas que generan esos elementos ligeros en casi todos los demás elementos. Cuando las estrellas masivas mueren una muerte explosiva, expulsan ese material, donde es recogido por otras estrellas y formado en planetas.

Las estrellas masivas también son responsables de las estrellas de neutrones. Después de que una estrella Wolf-Rayet explota, puede dejar atrás un núcleo denso de estrellas de neutrones. Se cree que las colisiones entre estrellas de neutrones son una fuente de ondas gravitacionales.

R136a1 es la estrella conocida más masiva del universo, pero está lejos de ser única. Un estudio de 2018 de la Nebulosa de la Tarántula, también llamado 30 Doradus o 30 Dor, reveló que R136a1 no está solo; la nebulosa alberga varias otras estrellas con las mayores masas detectadas hasta ahora. Mientras buscaban estrellas de más de 30 masas solares, los investigadores encontraron una gran cantidad de estrellas mucho más grandes.

“Una vez que nos dimos cuenta de que 30 Dor alberga muchas más estrellas masivas de lo que se pensaba anteriormente, nos quedamos desconcertados y pensamos que habíamos hecho algo mal”, dijo a Space.com Fabien Schneider, un astrónomo de la Universidad de Oxford en Inglaterra . “Yo diría que esto fue hasta cierto punto un hallazgo casual mientras estábamos apuntando a otras preguntas”.

Schneider y sus colegas utilizaron el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral en Chile para analizar las masas y edades de alrededor de 800 estrellas masivas en la Nebulosa de la Tarántula. Encontraron alrededor de 30 por ciento más estrellas con masas de más de 30 veces la del sol de lo que esperaban, y alrededor de 70 por ciento más de lo esperado por encima de 60 masas solares.

“En el pasado, se sugirió que las estrellas de más de 150 masas solares no pueden formarse”, dijo Schneider. Pero a la luz del nuevo estudio, “parece probable que se puedan formar estrellas de hasta 200 o 300 masas solares”.

Algunas de las otras estrellas más masivas incluyen:

  • R136c: 230 masas solares
  • BAT99-98: 226 masas solares
  • R136a2: 195 masas solares
  • Melnick 42: 189 masas solares
  • R136a3: 180 masas solares
  • Melnick 34: 179 masas solares

Todas estas estrellas se encuentran en la Nebulosa de la Tarántula en la Gran Nube de Magallanes.

R136a1 continúa manteniendo el registro desde su descubrimiento, y puede permanecer en la parte superior durante algún tiempo.

“Debido a la rareza de estos monstruos, creo que es poco probable que este nuevo disco se rompa en el corto plazo”, dijo Crowther.

La mayoría de las estrellas más masivas conocidas hasta la fecha se encuentran en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de la Vía Láctea. Sin embargo, la Vía Láctea tiene sus propios competidores. La estrella HD 15558-A pesa 152 masas solares. Es una estrella gigante de tipo O con una estrella compañera tipo O más pequeña. Su gran masa en comparación con sus otros parámetros estelares ha llevado a algunos investigadores a especular que de hecho puede ser una estrella doble , por lo que toda la colección es un sistema de triple estrella.

La enorme estrella orbita la galaxia en su brazo Perseus en el cúmulo abierto IC 1805, que se encuentra en la constelación de Cassiopeia.

Si es así, el siguiente contendiente más grande de la Vía Láctea es NGC 3603-B, también conocido como HD 97950B. Como R136a1, NGC 3603-B es una estrella Wolf-Rayet. Es parte de la región de formación estelar NGC 3603, que orbita en el brazo espiral Carina de la Vía Láctea.