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La misión de la NASA hará que la humanidad se acerque más al Sol

La misión de la NASA hará que la humanidad se acerque más al Sol

La misión de la NASA desafiante a la muerte hará que la humanidad se acerque más al Sol Parker Solar Probe se sumergirá en la chispeante corona sol

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La misión de la NASA desafiante a la muerte hará que la humanidad se acerque más al Sol

Parker Solar Probe se sumergirá en la chispeante corona solar para explorar sus misterios.
La misión de la NASA hará que la humanidad se acerque más al Sol

Parker Solar Probe viajará siete veces más cerca de la superficie del Sol que cualquier nave espacial anterior. Crédito: JHUAPL

Hazte a un lado, Ícaro: la NASA ha creado una nave espacial que puede volar a través de la atmósfera del Sol sin derretirse.

El 4 de agosto, si todo sale según lo previsto, la sonda solar Parker de US $ 1.500 millones despegará de una plataforma de lanzamiento en Cabo Cañaveral, Florida. Tan solo tres meses después, zumbará mucho más cerca del Sol que cualquier nave espacial alguna vez, para tomar las primeras medidas directas de la vorágine de energía de la estrella.

Pero eso es solo el comienzo. Durante los próximos 7 años, la nave recorrerá alrededor del Sol 23 veces más, cada vez más cerca, volando a unos 6,2 millones de kilómetros sobre la superficie, dentro de la corona solar. Eso es casi siete veces más cerca que la marca récord establecida por la nave espacial alemana Helios 2 en 1976.

Parker Solar Probe tiene como objetivo responder algunas de las preguntas más importantes sobre el Sol, como la forma en que su corona se calienta a millones de grados, mientras que la superficie debajo de ella se mantiene relativamente fría 1 . La nave espacial también visitará el lugar de nacimiento del viento solar, una inundación de partículas energéticas que fluye hacia el Sistema Solar a velocidades de hasta 800 kilómetros por segundo. Cuando el viento solar choca contra la Tierra , genera hermosas auroras polares, pero también puede interrumpir las comunicaciones por satélite y los sistemas de navegación .

“Vamos a estar justo donde pasan todas las cosas interesantes”, dice Nicola Fox, físico solar del Laboratorio de Física Aplicada (APL) de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, y científico del proyecto de la misión.

Los datos de la sonda de buceo profundo deberían permitir a los investigadores comprender mejor la compleja imagen de cómo las partículas, los campos magnéticos y la energía se combinan en el sol. “Esto va a cambiar las reglas del juego”, dice Nicholeen Viall, físico solar en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Surfeando el viento solar

Los físicos espaciales han soñado con una misión que volaría a través de la corona solar, o al menos viajaría dentro de la órbita de Mercurio, el planeta más recóndito, desde 1958. Ese mismo año, Eugene Parker, el físico de la Universidad de Chicago que recibe el nombre de la sonda – primero propuso la existencia del viento solar 2 .

Después de décadas en el tablero de dibujo, la misión finalmente se acerca al lanzamiento. Ocho semanas después del despegue, volará más allá de Venus, utilizando la gravedad del planeta para frenar y deslizarse en una órbita más apretada alrededor del Sol. Cinco semanas después, el 3 de noviembre, la sonda realizará su primer acercamiento – a más de 24 millones de kilómetros, o 35 veces el radio solar, desde su superficie.

A partir de ahí, la nave espacial girará alrededor del Sol, acercándose gradualmente a medida que pasa más allá de Venus 6 veces. Esa trayectoria dará a la sonda mucho tiempo para recopilar datos, dice Yanping Guo, un ingeniero de APL que diseñó la trayectoria de la misión.

En algún lugar entre el primer acercamiento cercano (a 35 radios solares) y el final (dentro de 10 radios solares), la sonda encontrará la superficie de Alfvén, un límite donde el viento solar se vuelve supersónico. Dentro de la superficie de Alfvén, domina el campo magnético del Sol; afuera, el viento solar está más separado y fluye por sí mismo.

Está calentando

Cruzar ese límite con una nave espacial será similar, simbólicamente, al momento en que la sonda Voyager 1 ingresó al espacio interestelar en 2012, dice Justin Kasper, físico de la Universidad de Michigan en Ann Arbor que ha estudiado la transición 3 de Alfvén . El momento marcará el paso de la humanidad a otro reino en el Sistema Solar. “Estoy seguro de que algo especial sucederá”, dice.

El límite podría ser más complicado de lo que se pensaba anteriormente. Un análisis reciente de las imágenes de la corona exterior tomadas por la nave espacial STEREO en 2014 revela que la superficie de Alfvén podría ser una zona más amplia, pobremente definida que contiene estructuras magnéticas complicadas. Eso sugiere que Parker Solar Probe tendrá la oportunidad de medir una nueva zona fronteriza inesperada. “Es mucho más salvaje y lanoso de lo que hubiéramos esperado”, dice Craig DeForest, un físico solar del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado. Lideró al equipo detrás del análisis, que se publicó el 18 de julio en el Astrophysical Journal4 .

Parker Solar Probe se eriza con una variedad de instrumentos diseñados para muestrear la corona directamente. Protegiéndolos es un escudo de calor de 2.4 metros de ancho hecho de espuma de carbono de 11 centímetros de espesor intercalada entre capas de compuesto de carbono. Puede soportar temperaturas de casi 1.400 ° C.

Los paneles solares alimentan a la nave espacial, pero para mantenerlos frescos tienen un sistema de tubería de agua similar al radiador de un automóvil. Durante las abrasadoras condiciones del acercamiento cercano, la mayoría de los paneles solares se doblarán hacia atrás para protegerse en la sombra del escudo térmico.

Mirando el sol

Los científicos de la misión esperan que Parker Solar Probe dé inicio a una nueva era de estudio del sol. En 2020, la Agencia Espacial Europea planea lanzar su nave espacial Solar Orbiter, que estudiará el Sol en latitudes más altas y desde un punto más distante en el espacio que Parker Solar Probe. También en 2020, el Telescopio Solar Daniel K. Inouye se pondrá en línea en Hawai, donde realizará mapas diarios de la corona solar.

Por su parte, Parker, de 91 años, dice que está deseando ver las olas y la turbulencia en el viento solar, que predijo, medido por la sonda que lleva su nombre. “Espero encontrar algunas sorpresas”, dice.

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