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La mayor cacería de planetas alienígenas de la NASA ha comenzado: “Descubriremos mundos extraños y fantásticos”

La mayor cacería de planetas alienígenas de la NASA ha comenzado: “Descubriremos mundos extraños y fantásticos”

La mayor cacería de planetas alienígenas de la NASA ha comenzado: “Descubriremos mundos extraños y fantásticos”.   Comfreak / Pixabay

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La mayor cacería de planetas alienígenas de la NASA ha comenzado: “Descubriremos mundos extraños y fantásticos”Comfreak / Pixabay

El 18 de abril, la NASA inauguró su telescopio más potente hasta la fecha para la investigación planetaria, pero se necesitó un mes de maniobras de vehículos espaciales para alcanzar el punto óptimo. El 25 de julio, Tess, acrónimo de Transiting Exoplanet Survey Satellite, se deslizó en la órbita exclusiva entre la Tierra y la Luna. El telescopio comenzó a escudriñar el 85% del cielo nocturno, observar sistemas solares remotos y buscar pequeños planetas rocosos similares a la Tierra.

Dos años de observación de unas 200.000 estrellas podrían revelar miles de nuevos planetas a una distancia de 200 años luz de la Tierra, a un tiro de piedra cósmica de nuestro mundo. “Sabemos que hay más planetas que estrellas en nuestro universo”, dijo Paul Hertz, director de astrofísica de la NASA: “Estoy deseando descubrir extraños mundos de fantasía.

Sara Seager, subdirectora científica de Tess y Astrofísica del MIT, dijo a Business Insider que es posible que Tess no tarde mucho en encontrar a sus primeros candidatos para el planeta. Seager y otros esperan encontrar docenas de mundos similares a la Tierra en los próximos años, tal vez duplicando el inventario de científicos de exoplanetas potencialmente habitables.

La investigación también podría llevar a las primeras observaciones de atmósferas de pequeños mundos rocosos extraterrestres, y quizás -pero quizás- a la primera evidencia indirecta de que la vida extraterrestre podría existir fuera de nuestro sistema solar.

¿Por qué Tess es hasta ahora la herramienta de búsqueda más poderosa en las Tierras Extraterrestres de la NASA?

Después de que SpaceX lanzara a Tess, la nave espacial del tamaño de un coche pasó más de dos meses en una órbita entre la Tierra y la Luna. Investigadores que controlaron remotamente la aeronave (y tomaron algunas fotos de un cometa que pasaba) antes de comenzar oficialmente las observaciones.

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En muchos sentidos, Tess es una extensión del mayor aliado de la NASA en la investigación de exoplanetas, el Telescopio Espacial Kepler: lanzado en marzo de 2009, ha observado una pequeña porción del espacio durante más de tres años, logrando así registrar sutiles alteraciones en el brillo de las estrellas – una señal que revela el paso de un planeta.

En dos misiones de varios años, Kepler descubrió unos 4.000 planetas, lo que llevó a los científicos a una sorprendente toma de conciencia: sólo en nuestra galaxia podría haber unos 2 billones de planetas, la Vía Láctea, unos 10 por estrella. Kepler también ha descubierto casi 50 mundos rocosos del tamaño de la Tierra que podrían ser habitables. Desde entonces, un algoritmo de inteligencia artificial desarrollado por Google ha buscado los datos y ha descubierto aún más.

 

Pero Kepler está en su última parada, ya que prácticamente se ha quedado sin combustible (aunque acaba de despertarse de una siesta potencialmente mortal para enviar nuevos datos). Tess utilizará una técnica similar a la de Kepler para descubrir nuevos planetas, pero su misión será mucho más poderosa. Si el área de búsqueda de Kepler era como un disparo de rifle, el área de búsqueda de Tess es como una granada o una bomba explosiva.

Tess llevará a cabo su propia caza capturando imágenes de un sector diferente del cielo cada 27 días. El solapamiento de todos los sectores será suficiente para proporcionar a algunas partes el equivalente a un año de observaciones. La nave espacial utilizará su único punto de observación y cuatro cámaras para componer un inmenso mapa de unas 200.000 estrellas, aproximadamente un 33% más de lo que Kepler ha estudiado. El área de observación de TESS también será 350 veces más grande que la de Kepler y unas 15 veces más cercana.

Un sitio del proyecto explica que “Tess descubrirá miles de planetas y también está específicamente diseñado para encontrar un grupo de planetas pasando frente a las estrellas”. Los investigadores que trabajan en Tess esperan encontrar al menos 50 mundos rocosos del tamaño de la Tierra para ser estudiados por los científicos. Sin embargo, es probable que Tess averigüe más, ya que observa más estrellas (y Kepler ha desafiado las predicciones de sus creadores).

Sin embargo, Seager dijo que “nadie sabe” cuándo tendrá confirmación de los primeros mundos descubiertos por Tess: “Encontrar planetas candidatos es sólo el primer paso en un largo proceso posterior para distinguir entre los planetas reales”, dijo. El análisis en profundidad debe tener en cuenta otros factores que podrían alterar los datos, como los sistemas de dos estrellas o cualquier peculiaridad de las cámaras de la nave espacial.

Sin embargo, una vez que se confirmen los descubrimientos de Tess, podrían ser de extrema importancia para el trabajo del próximo y poderoso James Webb Space Telescope (Jwst) de la NASA, cuyo lanzamiento está programado para después de marzo de 2021. El observatorio de próxima generación competirá con las capacidades del Telescopio Espacial Hubble y será el observatorio más grande jamás lanzado al espacio. Jwst tomará fotos infrarrojas, invisibles para el ojo humano pero perfectas para estudiar los planetas a través de las nubes de gas y polvo espacial que normalmente oscurecen los mundos distantes.

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