El “Fantasma de Casiopea”, una nube de gas y polvo que se erosiona lentamente, forma una neblina resplandeciente en esta imagen misteriosa del Telescopio Espacial Hubble.

La nebulosa , llamada IC 63, se aleja a 550 años luz de la Tierra en la constelación de Casiopea. Su forma etérea está influida desde lejos por la estrella variable ferozmente brillante llamada Gamma Cassiopeiae. Aunque la estrella está a varios años luz de la nebulosa, hace sentir su poderosa presencia con explosiones de radiación, según una declaración de la Agencia Espacial Europea.

Esta nebulosa fantasmal IC 63, a unos 550 años luz de la Tierra, emite radiación alfa y también refleja la luz azul fría de la poderosa estrella cercana Gamma Cassiopeiae. La nebulosa es de aproximadamente 0,31 años luz de alto y 0,23 años luz de ancho.

Crédito: ESA / Hubble / NASA.

La estrella subgigante azul-blanca tiene 19 veces la masa del sol y puede alcanzar 65,000 veces el brillo del sol cuando gira a 1 millón de millas (1,6 millones de kilómetros) por hora, lo que equivale a 200 veces la velocidad de rotación del sol, según la declaración. Está rodeado por un disco de material que periódicamente explota con material durante su furioso giro, lo que hace que la estrella brille temporalmente en el cielo nocturno del norte.

Gamma Cassiopeiae contribuye de dos maneras diferentes al paladar de color tenebroso de la nebulosa. Primero, la radiación ultravioleta de la estrella llega a la nebulosa, energizando sus moléculas de hidrógeno y provocando que liberen un resplandor rojo intenso de la luz alfa de hidrógeno. Y segundo, la luz de la estrella se refleja en el polvo de la nebulosa, brillando con un azul frío.

La región nebulosa cerca de la estrella brillante Gamma Cassiopeiae, incluido el “Fantasma de Cassiopeia”, IC 63.

Crédito: ESA / Hubble / NASA / Digitized Sky Survey 2 / Agradecimiento: Davide de Martin

Mirando desde la Tierra, la región entera de nebulosas bajo la influencia de Gamma Cassiopeiae se puede ver en otoño e invierno desde el hemisferio norte, pero el área es muy tenue, y el IC 63 es solo una pequeña parte de él. Esta vista desde el Hubble, mirando desde la atmósfera de la Tierra, da “posiblemente la imagen más detallada que jamás se haya tomado del IC 63”, dijeron los funcionarios de la ESA en el comunicado.

Y la luz ultravioleta que contribuye al brillo fantasmal de la nebulosa también será su perdición: la radiación está disipando lentamente la nebulosa de los años luz de distancia, según el comunicado.

Algún día, puede que no quede nada.

Por space