El antiguo Egipto descubrió estrellas variables mil años antes que los astrónomos europeos

El antiguo Egipto descubrió estrellas variables mil años antes que los astrónomos europeos

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El antiguo Egipto descubrió estrellas variables mil años antes que los astrónomos europeos

Los antiguos astrónomos egipcios pueden haber descubierto estrellas variables y calcular el período de una conocida conocida como Algol, miles de años antes que los europeos.

Pero enterraron esas observaciones en un calendario diseñado para predecir días afortunados y desafortunados, envueltos en narraciones religiosas, por lo que ha sido necesario para los estudiosos modernos descubrir el descubrimiento oculto.

No todas las estrellas en el cielo nocturno brillan constantemente. Algunas, llamadas estrellas variables, parecen desvanecerse y brillar a intervalos regulares. Estas estrellas son en realidad parte de sistemas binarios, y cuando el miembro más tenue de la pareja pasa entre nosotros y su hermano más brillante, causa un eclipse, por lo que la estrella brillante parece desvanecerse del cielo nocturno durante unos minutos u horas. Los astrónomos europeos describieron por primera vez una estrella variable llamada Mira en 1596, y otra llamada Algol en 1669. John Goodricke calculó el período orbital de las dos estrellas de Algol más de un siglo después, en 1783, pero resulta que los antiguos egipcios lo habían resuelto durante un siglo. Milenio y medio antes.

Se incluyó en el Calendario de los días de la suerte y la mala suerte, un antiguo texto egipcio que registraba qué días probablemente tendrían suerte o mala suerte, con consejos específicos para viajes, fiestas, ofrendas religiosas y los posibles resultados del parto o la enfermedad. El momento de los días buenos y los malos siguió los eventos astronómicos, el momento de la inundación del Nilo y los cambios estacionales en el clima.

Ciertas palabras, especialmente el nombre del dios Horus, aparecen a intervalos regulares que parecen alinearse con un período de 2.85 días. Eso es muy cercano al período actual de 2.867 días de Algol, y en un artículo reciente en Open Astronomy , el astrofísico Sebastian Porceddu y sus colegas dicen que tiene mucho sentido que el período de Algol se haya extendido un poco durante los últimos 3.000 años, porque Algol A está lentamente perdiendo masa a Algol B, y esa transferencia sangra energía y disminuye gradualmente la rotación del sistema.

Pero si la rotación de Algol realmente está detrás del patrón de portentos afortunados escrito en el Calendario de los Días de la Suerte y el Desafortunado, es una referencia asombrosamente obtusa, especialmente para una cultura con miles de años de observaciones astronómicas impresionantemente precisas a su nombre. Porceddu y otros dicen que los egipcios deben haber descubierto Algol y su variabilidad, debido a todas las estrellas variables, es el más fácil de ver y rastrear a simple vista.

Los astrónomos egipcios confiaban en las observaciones del cielo nocturno para determinar el momento de ciertos rituales religiosos; en particular, buscaron “estrellas de hora”, estrellas que aparentemente aparecieron en ciertas posiciones en ciertos momentos. “Si Algol no era una estrella de la hora, ciertamente pertenecía a algún patrón de estrella o constelación relacionada”, escribieron Porceddu y sus colegas. Y eso significa que los astrónomos del templo se habrían dado cuenta cuando Algol sufrió su eclipse. Al observar cómo el tiempo del eclipse cambió con el tiempo, los astrónomos podrían haber descubierto que sucedió regularmente, una vez cada 2.85 días.

Para los egipcios, cuyos dioses representaron sus luchas y viajes en el contexto de los cielos, una estrella que se oscurecía y se iluminaba a medida que pasaba por el cielo nocturno, tal vez hubiera parecido otra pieza de los interminables ciclos de lucha de los dioses, la renovación. , y el movimiento. Pero los antiguos astrónomos nunca se hubieran atrevido a describir tal cosa directamente, porque eso amenazaría el orden cósmico que mantenía unidos al reino y al mundo.

“En general, los antiguos escribas egipcios parecen haber evitado las referencias directas a los eventos celestiales, porque se consideraba que la escritura tiene un poder mágico que permite a los escribas comunicarse con los dioses”, escribieron Porceddu y sus colegas. Pero está ahí si te fijas lo suficiente en los eventos de dos historias religiosas egipcias clave, “La destrucción de la humanidad” y “Las contiendas de Horus y Seth”, que aparecen en todo el calendario e influyen en los pronósticos de muchos días. El tiempo de esos eventos es paralelo a la rotación de Algol y el ciclo mensual de la Luna. Por ejemplo, el día 27 del primer mes de Akhet, la temporada de inundaciones, el calendario registra que “el dios Horus y su enemigo Seth descansan de sus luchas”, y los escribas recomiendan que los lectores eviten matar serpientes.

La verdadera sorpresa es que Algol parece representar a Horus, un dios egipcio con vínculos con el Sol y encarnado por el faraón vivo, y su período está relacionado con los días de la suerte en el calendario. Eso distingue a Egipto de la mayoría de las otras culturas antiguas, que usualmente vieron a Algol como un presagio del mal. Para los antiguos griegos, la estrella variable era la “Cabeza de Gorgona”. Y en la antigua cultura árabe, era “la cabeza del ghoul”, y de ahí proviene el nombre moderno de Algol. Para los astrólogos medievales europeos, representaba un mal presagio, o el “mal de ojo”. Eso hace que sea un poco sorprendente que estos astrónomos anteriores no describieran realmente la variabilidad de Algol, ya que obviamente estaban prestándole atención, y parece que notaron algo que los inquietaba por la estrella.

“Estos nombres parecen indicar que se conocía alguna característica exótica o premonitoria o mutabilidad en el folclore de los pueblos antiguos”, escribieron Porceddu y sus colegas. “En realidad, es sorprendente que sea tan difícil encontrar alguna referencia directa a la variabilidad de Algol en los antiguos textos astronómicos”. En 1946, el astrnómero checo Zdeněk Kopal sugirió que la referencia faltante podría haber sido “enterrada en las cenizas de la Biblioteca de Alejandría. ”

Y con una reputación tan desagradable en el resto del mundo antiguo, se podría esperar que Algol se haya vinculado con el dios egipcio del desorden y el desierto salvaje, Seth, el antiguo enemigo de Horus y su padre Osiris (también su tío y hermano, respectivamente; los dioses egipcios eran la familia disfuncional prototípica). Pero el Calendario de los días de suerte y mala suerte vincula la apariencia de Seth más estrechamente con los ciclos de la Luna, no con Algol. La estrella variable en realidad parece ser un presagio de suerte.

¿Por qué? Quizás por la misma razón que Algol desconcertó a los astrónomos de otras culturas: su hábito de parecer desaparecer y reaparecer. Ese ciclo habría reflejado el ciclo de muerte y renacimiento de Horus, haciendo que la asociación sea bastante obvia. Y en muchos de los primeros textos, Horus se asoció con una estrella antes de su ascenso a la prominencia como un dios solar.

“Aunque el Calendario de El Cairo se ocupa de la astronomía solo de manera indirecta, contiene evidencia de que los escribas grabaron un fenómeno concreto descubierto más tarde por la ciencia moderna: los cambios regulares del eclipsante binario Algol”, escribieron Porceddu y sus colegas. Pasarían casi 1400 años antes de que los astrónomos europeos hicieran la misma observación.

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