EE.UU. ensamblará una planta de propulsión nuclear en el espacio

EE.UU. ensamblará una planta de propulsión nuclear en el espacio

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EE.UU. ensamblará una planta de propulsión nuclear en el espacio

El Pentágono anuncia sus planes para mostrar la tecnología de ensamblaje de motor de propulsión nuclear en órbita para 2020.

La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa del Pentágono (DARPA, por sus siglas en inglés) planea disponer de un sistema de propulsión termonuclear (NTP) que se pueda ensamblar en órbita para expandir la presencia operativa de Estados Unidos en el espacio, de acuerdo con la solicitud de presupuesto fiscal de esa organización para 2020, informa The Aviation Week.

Para llevar a cabo este proyecto, DARPA ha solicitado 10 millones de dólares que le permitirían poner en marcha el nuevo programa Reactor On A Rocket (ROAR), con vistas a desarrollar un sistema de propulsión a base de uranio poco enriquecido: con una concentración inferior al 20 % de 235U.

En principio, el programa desarrollaría “el uso de métodos de fabricación aditiva” —una técnica muy parecida a la impresión en 3D, que permite depositar el material capa a capa de manera controlada— para “imprimir elementos de combustible NTP”, indica el documento de presupuesto de DARPA.

Además, en el marco del programa se investigarán las técnicas de ensamblaje en órbita y “se realizará una demostración de tecnología”.

En un cohete de propulsión termonuclear, un combustible —por ejemplo, el hidrógeno líquido— se calienta a alta temperatura en un reactor nuclear y luego se expande a través de una boquilla para producir empuje. La eficiencia de este tipo de propulsión o impulso específico puede duplicar la de un cohete de propulsión química convencional.

En noviembre de 2018, la agencia nuclear rusa Rosatom comunicó que tenía la intención de fabricar un modelo experimental de planta de energía nuclear para que se empleara en el espacio exterior y desveló en un video el aspecto exterior de su nueva nave espacial con planta de energía nuclear, un proyecto por encargo de la agencia espacial rusa Roscosmos.

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