Dos enanas blancas renacidas por una fusión

Dos enanas blancas renacidas por una fusión

    (C) VASILII GVARAMADSE/MOSCOW UNIVERSITY   Después de miles de millones de años dando vueltas entre sí, dos

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Dos enanas blancas renacidas por una fusión

(C) VASILII GVARAMADSE/MOSCOW UNIVERSITY

 

Después de miles de millones de años dando vueltas entre sí, dos estrellas extintas enanas blancas se fusionaron y se levantaron de entre los muertos.

Es la interpretación que un grupo de astrónomo dan al objeto celeste inusual que han identificado, descrito en Nature. En un futuro cercano, las vidas recobradas de estas estrellas podrían finalmente terminar, con una gran explosión.

El producto de fusión extremadamente raro fue descubierto por científicos de la Universidad de Moscú. En las imágenes realizadas por el satélite WISE encontraron una nebulosa de gas con una estrella brillante en el centro. Sorprendentemente, sin embargo, la nebulosa emitió casi exclusivamente radiación infrarroja y ninguna luz visible. «Nuestros colegas en Moscú se dieron cuenta de que esto ya argumentaba un origen inusual», explica en un comunicado Götz Gräfener, del Instituto Argelander de Astronomía (AIfA) de la Universidad de Bonn.

En Bonn, se analizó el espectro de la radiación emitida por la nebulosa y su estrella central. De esta manera, los investigadores de AIfA pudieron demostrar que el enigmático objeto celeste no contenía hidrógeno ni helio, una característica típica de los interiores de las enanas blancas. Las estrellas como nuestro Sol generan su energía a través de la quema de hidrógeno, la fusión nuclear del hidrógeno. Cuando se consume el hidrógeno, continúan quemando helio. Sin embargo, no pueden fusionar elementos más pesados: su masa es insuficiente para producir las altas temperaturas necesarias. Una vez que se ha consumido todo el helio, dejan de quemarse y enfriarse y se convierten en las llamadas enanas blancas.

Por lo general, su vida ha terminado en este punto. Pero no para J005311: así es como los científicos nombraron su nuevo hallazgo en la constelación de Casiopea, a 10.000 años luz de la Tierra.

«Suponemos que dos enanas blancas se formaron allí cerca muchos miles de millones de años», explica Norbert Langer, de AIfA. «Se giraron en círculos, creando distorsiones exóticas del espacio-tiempo, llamadas ondas gravitacionales«. En el proceso, gradualmente perdieron energía. A cambio, la distancia entre ellos se redujo cada vez más hasta que finalmente se fusionaron.

Ahora su masa total era suficiente para fusionar elementos más pesados que el hidrógeno o el helio. El horno estelar comenzó a arder de nuevo. «Tal evento es extremadamente raro», subraya Gräfener. «Probablemente no haya ni media docena de objetos de este tipo en la Vía Láctea, y hemos descubierto uno de ellos».

Un golpe de suerte extremo. Sin embargo, los investigadores están convencidos de que tienen razón con su interpretación. Por un lado, la estrella en el centro de la nebulosa brilla 40.000 veces más brillante que el sol, mucho más brillante que una sola enana blanca. Además, los espectros indican que J005311 tiene un viento estelar extremadamente fuerte; esta es la corriente de material que emana de la superficie estelar. Su motor es la radiación generada durante el proceso de combustión. Solo que, a una velocidad de 16.000 kilómetros por segundo, el viento de J005311 es tan rápido que este factor por sí solo no es suficiente para explicarlo. Sin embargo, se espera que las enanas blancas fusionadas tengan un campo magnético giratorio muy fuerte. «Nuestras simulaciones muestran que este campo actúa como una turbina, que además acelera el viento estelar«, dice Gräfener.

Lamentablemente, el resurgimiento de J005311 no durará mucho. En solo unos pocos miles de años, la estrella habrá transformado todos los elementos en hierro y se desvanecerá nuevamente. Debido a que su masa ha aumentado a más de 1,4 veces la masa del Sol en el proceso de fusión, sufrirá un destino excepcional. La estrella colapsará bajo la influencia de su propia gravedad. Al mismo tiempo, los electrones y protones que acumulan su materia se fusionarán en neutrones. La estrella de neutrones resultante tiene solo una fracción de su tamaño anterior, midiendo solo unos pocos kilómetros de diámetro, aunque pesará más que todo el sistema solar.

J005311, sin embargo, no se irá sin un saludo final. Su colapso será acompañado por una gran explosión, llamada explosión de supernova.

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