Nuevas especies de homínidos pueden haber sido encontradas en Sudáfrica

Nuevas especies de homínidos pueden haber sido encontradas en Sudáfrica

    Los arqueólogos señalan que los huesos fosilizados hallados en Sudáfrica en la década de 1990 pertenecen a una nueva

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Los arqueólogos señalan que los huesos fosilizados hallados en Sudáfrica en la década de 1990 pertenecen a una nueva clase de homínidos. El esqueleto, apodado Pie Pequeño (Pezinho), pertenecía a una hembra de 1,3 m que murió hace unos 3,67 millones de años. Se trata del fósil más viejo de antepasados humanos que se encontró íntegro en el mundo.

De acuerdo con el paleontólogo Ronald Clarke, que desde hace más de 20 años se dedica a la extracción y reconstrucción del esqueleto, el fósil no es parte de la familia de los Australopithecus africanus, como se suponía que había sido antes. “Hay muchas diferencias, no sólo en el cráneo, sino también en el resto del esqueleto“, dijo. Según Clarke, Pezinho tiene una cabeza más plana, dientes más gruesos y un mayor espacio interdental y los incisivos superiores.

Clarke desea que Pezinho caiga en otra categoría de homínido, llamado Australopithecus prometheus por él, inspirado por un mito griego. Prometeo era el titán encargado de crear humanidad a partir de la arcilla. El arqueólogo cree que es un término apropiado para una nueva especie que puede haber desempeñado un papel importante en la transformación humana.

Otros científicos no coinciden en que Pezinho forma parte de otra especie. El estudio de Clarke será evaluado por sus colegas antes de que se confirmen sus suposiciones. De ser así, será la única especie nueva desde el hallazgo del Homo naledi en 2015, en Sudáfrica.

Conoce los 10 grandes misterios de la evolución humana

Los teóricos antiguos, Charles Darwin, la genética y la ciencia moderna todavía no han sido capaces de resolver completamente los misterios relacionados con nuestra evolución. Hay un conocimiento sólido sobre los conceptos de la evolución, pero nosotros somos el mono que estaba en el lugar, que perdió su piel y cruzó el globo – pero ¿por qué? Explora estos y otros rompecabezas perdurables de nuestro pasado.

¿Por qué ya no parecemos chimpancés?

Si unimos el ADN del hombre con el del chimpancé, descubrirás que hay una pequeña diferencia de más del 1% entre nosotros y ellos. Incluso las cadenas de cromosomas de ratas y ratones, por ejemplo, tienen menos en común entre sí que nosotros y los otros primates. Sin embargo, somos muy diferentes.

La razón principal de esto es el gen en sí mismo. Cuando se trata de filamentos de ADN, un pequeño orden de modificación podría provocar un gran cambio en el fenotipo. Sólo el 1% es diferente entre chimpancés y humanos, pero estos cambios se distribuyen en más del 80% de nuestros aproximadamente 30.000 genes. Por lo tanto, es fácil ser dos especies completamente diferentes.

¿Por qué nos hemos convertido en bípedos?

Los antepasados del hombre eran bípedos mucho más tiempo de lo que pensábamos. Darwin sugirió que los humanos vinieran a caminar sobre dos patas con el orden biológico de dejar sus manos libres para hacer herramientas. Los científicos más tarde, sin embargo, invirtieron esta tesis al afirmar que el bípedo es 4 millones de años más antiguo que los primeros instrumentos.

Un examen evolutivo más preciso, realizado por varios investigadores, muestra que hay varias razones por las que dejamos de ser cuadrúpedos. En parte, puede haber una conexión con la vieja selección natural, donde el bípedo se aprovechaba de ella para luchar mejor, ahorrar energía para moverse, etc. El bipedalismo habría comenzado en los árboles u otros entornos donde los cuadrúpedos necesitan más habilidades para la movilidad.

 

8 – ¿Por qué el desarrollo tecnológico ha sido tan lento?

Un descubrimiento relativamente reciente (unas dos décadas) en Afar, Etiopía, ha cambiado la forma en que los científicos ven la evolución de los instrumentos y las manos. Las escalas de piedra de este sitio han sido fechadas hace 2,6 millones de años, mucho más de lo que pensábamos. La nueva datación intriga a los investigadores y se ha convertido en la razón para preguntarse por qué se tardó tanto en llegar a la revolución tecnológica.

Una de las razones es la lenta maduración del sistema nervioso central. En dos millones de años después de la aparición de los primeros instrumentos, el cerebro humano ha duplicado su volumen, alcanzando los 900 centímetros cúbicos. Entre los beneficios de este aumento, se incluyen las habilidades motoras, que condujeron a la evolución.

7 – ¿Cuándo desarrollamos el lenguaje?

Anatómicamente hablando, el Homo sapiens no era la única especie en el mundo que tenía la capacidad de hablar. Los neandertales tenían el lenguaje, las estructuras vocales y respiratorias para comunicarse, y la evidencia indica la existencia de conversaciones hace unos 500.000 años. El inicio de la comunicación puede ser en este período.

Sin embargo, aunque no en sentido estricto, los homínidos que vivieron en la tierra cientos de miles de años antes gesticulaban. Incluso antes del discurso mismo, sus cuerpos ya tenían un órgano primitivo que se asemejaba a una “caja vocal” que les permitía emitir sonidos fuertes.

6 – ¿Por qué nuestro cerebro es tan grande?

Algunos primates, durante su línea evolutiva, desarrollan músculos fuertes de la mandíbula. Esto aumenta la presión sobre el cráneo, inhibiendo el desarrollo físico del cerebro. El antepasado del ser humano, hace unos dos millones de años, tomó la dirección opuesta: una mutación genética ha favorecido el crecimiento del cerebro. Pocas personas piensan así, pero para tener un cerebro bien desarrollado era necesario que los homínidos desarrollaran una dieta más rica en muchos nutrientes (incluyendo productos cárnicos) para expandir el potencial en sí.

5 – Por qué estamos desnudos

Para adaptarnos a la temperatura exterior, habríamos perdido la necesidad de cubrir la piel. La teoría más confiable, sin embargo, es que nos deshicimos de ella porque estábamos sobrecalentados. Mientras que consideramos simplemente los bosques tropicales, donde la temperatura es suave debido a la cubierta vegetal, el ser peludo era un problema. Pero desde el momento en que nuestros antepasados comenzaron a vivir en áreas abiertas con la misma temperatura, el único dispositivo para enfriar el cuerpo fue el sudor. En esta etapa, los pelos se convirtieron en un obstáculo evolutivo, y fueron gradualmente desechados.

4 – ¿Cómo ocurrió nuestra diáspora?

Es famoso el postulado de que los homínidos dejaron África a otras regiones del planeta. En aproximadamente 1,8 millones de años ha habido antepasados humanos en Asia y Europa hace 800.000 años, pero estas especies primitivas se extinguieron. El ser humano salió de África hace unos 65.000 años, una hazaña sin precedentes para todas las especies animales. Una explicación para la diáspora fue la inestabilidad del clima que experimentaba África en ese momento. Lo que impulsó el crecimiento de la población fueron los éxitos materiales de los homínidos, como el dominio del fuego y las rudimentarias tecnologías de defensa, el transporte y la forma de obtener alimentos. La realidad, como explicaron los investigadores, no era suficiente. Era necesario conocer los nuevos ambientes conquistados de vez en cuando.

3 – Algunos seres humanos pueden ser “híbridos”.

La idea de que todos los seres humanos tienen hoy en día un descendiente de un único antepasado genético parece ser un error. Estudios recientes muestran que los melanesios (un grupo étnico de islas que viven en el Pacífico Sur) tienen el 7% de los genes derivados de Denisovan, una especie primitiva recientemente descubierta, que habría muerto en la región en lo que hoy es Siberia, Rusia. Esto significa que las diferentes especies ancestrales de seres humanos se aparearían entre sí, y algunas diferencias en el ADN permanecen hasta el día de hoy. Así que, a grandes rasgos, no todo el mundo sería completamente Homo sapiens. Pero estas teorías nunca han sido plenamente confirmadas y aún enfrentan un gran desafío para la comunidad científica.

2 – ¿Hay todavía otros homínidos?

Probablemente no. Aunque existen leyendas como “Pie Grande” o Yeti (abominable hombre de las nieves), criaturas que se parecen a los humanos. Las supuestas huellas de Bigfoot (que habitan en Norteamérica), por ejemplo, parecen haber sido simplemente impresas por osos, según una investigación reciente. Sin embargo, algunos indicios apuntan a la idea de que algunas especies han vivido con el Homo sapiens, incluso después de haber pasado las etapas evolutivas y las primitivas especies “clásicas” como el Homo erectus que habían desaparecido mucho antes. Uno de ellos, Homo Florensis, fue descubierto por Flores en Indonesia, y vivieron hasta hace 18.000 años.

1 – ¿Hemos matado al hombre de Neandertal?

Aparentemente, la culpa de la extinción de los neandertales recae precisamente en los antepasados del Homo sapiens moderno. Los neandertales se instalaron hace más de cien mil años en las cuevas del Peñón de Gibraltar, en España, y desde allí se extendieron por toda Europa y Asia. Sin embargo, cuando nos tocó a nosotros expandirnos desde África, habríamos traído enfermedades que diezmaron gradualmente a los neandertales hasta la extinción durante casi 24.000 años. Sus cerebros, como indican los estudios, eran similares en tamaño a los nuestros. Lo que determinó nuestra “victoria” sobre ellos en la tierra, sin embargo, habrían sido las diferentes funciones cerebrales: mientras que sus cerebros estaban dedicados en gran medida a las habilidades, como la visión nocturna, nuestros cerebros habían sido programados para las tareas más versátiles en términos de adaptación. Por lo tanto, cedieron.

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