¿Qué se necesitaría para terminar con toda la vida en la Tierra?

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¿Qué se necesitaría para terminar con toda la vida en la Tierra?

 

El primer exoplaneta se descubrió en 1988. Desde entonces, se han encontrado más de 3.000 planetas fuera del sistema solar, y se cree que alrededor del 20% de las estrellas similares al sol tienen un planeta similar a la Tierra en sus zonas habitables.

¿Qué se necesitaría para terminar con toda la vida en la Tierra?

Todavía no sabemos si alguno de estos planetas es el hogar de la vida, y no sabemos cómo comienza la vida. Pero incluso si la vida comienza, ¿sobreviviría?

La Tierra ha sufrido al menos cinco extinciones masivas en su historia. Durante mucho tiempo se pensó que un impacto de asteroide aniquilaría a los dinosaurios. Como especie, estamos correctamente preocupados por los eventos que pueden conducir a nuestra propia eliminación: el cambio climático, la guerra nuclear o la enfermedad pueden destruirnos. Por lo tanto, es natural imaginar lo que se necesitaría para eliminar toda la vida en un planeta.

Para establecer una referencia para esto, estudiamos cuál es posiblemente la especie más resistente del mundo, el tardígrado, también conocido como ‘oso de agua’ por su apariencia. Nuestras búsquedas más recientessugieren que estas criaturas microscópicas de ocho patas, o sus equivalentes en otros planetas, serían muy difíciles de matar en cualquier planeta que fuera como la Tierra. Las únicas catástrofes astrofísicas que podrían destruirlas son tan improbables que existe una posibilidad insignificante de que sucedan. Esta capacidad extrema para sobrevivir agrega peso a la idea de que la vida es lo suficientemente dura como para encontrarse en otros planetas menos hospitalarios que el nuestro.

Últimos sobrevivientes

Se sabe que los tardígrados sobreviven a condiciones increíbles. Baje la temperatura brevemente a -272 ℃ o aumente a 150 ℃ y todavía están vivos. Aumente la presión atmosférica a más de 1,000 veces la de la superficie de la Tierra o colóquela en el vacío del espacio y todavía están vivos. Pueden sobrevivir hasta 30 años sin comida ni agua. Pueden soportar miles de «cenizas» (dosis estándar) de radiación. (Diez cenizas serían una dosis letal para la mayoría de los humanos).

Viven en todo el planeta, pero pueden sobrevivir muy por debajo de la superficie del océano, alrededor de las aberturas volcánicas en el fondo de la Fosa de las Marianas., felizmente inconsciente de la vida y muerte de los mamíferos que habitan en la superficie. Eliminar la capa de ozono o la atmósfera superior expondría a los humanos a la radiación letal, pero en el fondo del océano, el agua en la parte superior proporcionaría protección.

¿Qué se necesitaría para terminar con toda la vida en la Tierra?
El tardígrado soporta condiciones ambientales increíblemente extremas.

Queríamos considerar qué eventos catastróficos finalmente podrían matar al tipo duro de la noche. ¿Qué necesitaría suceder para destruir a todos los seres vivos del planeta?

La respuesta más simple es que todos los océanos del planeta tendrían que hervir. En la Tierra, esto requeriría una increíble cantidad de energía: 5.6 x 1026 julios (aproximadamente un millón de años de producción total de energía humana a las tasas actuales). Por lo tanto, tenemos que considerar los eventos astrofísicos que podrían proporcionar una enorme cantidad de energía.

Hay tres candidatos principales que podrían hacer esto: impactos de asteroidessupernovasy explosiones de rayos gamma. De estos, los asteroides son los más familiares. Hemos sido golpeados por varios a lo largo de la historia de la Tierra. Pero en nuestro sistema solar, solo hay 17 objetos candidatos (incluidos los planetas enanos como Plutón y Eris) lo suficientemente grandes como para proporcionar esta energía, y ninguno con órbitas que coincidan con las de la Tierra.

Al observar la tasa de impactos de asteroides en la Tierra, podemos extrapolar la tasa a la que es probable que ocurran los eventos del fin del mundo. Esto sucede aproximadamente una vez cada 1017 años, mucho más que la vida del universo. Por lo tanto, es muy, muy poco probable que eso suceda.

Las supernovas (grandes explosiones de estrellas) liberan grandes cantidades de energía: 1044 julios, que es más que suficiente para hervir nuestros océanos. Afortunadamente, la energía suministrada al planeta disminuye rápidamente a medida que se aleja de una supernova. Por lo tanto, para la Tierra, la esterilización requeriría una supernova para ocurrir alrededor de 0.013 años luz. La estrella más cercana, además del Sol, Proxima Centauri , está a 4,25 años luz de distancia (y es el tipo incorrecto de estrella para convertirse en una supernova).

Para planetas similares a la Tierra en nuestra galaxia, la distancia entre las estrellas depende de la distancia desde el centro galáctico. El bulto central está más densamente poblado que nuestro vecindario. Pero aún más cerca, dadas las tasas a las que ocurren las supernovas, es poco probable que la esterilización ocurra más de una vez en 1015 años, nuevamente más allá de la edad del universo.

Finalmente, hay explosiones de rayos gamma, misteriosas explosiones que producen enormes cantidades de energía enfocadas en chorros de radiación tan estrechos como unos pocos grados. Analizando estas explosiones como lo hicimos en las supernovas, descubrimos que solo podían matar la vida en un planeta similar a la Tierra si su origen se encontraba en unos 42 años luz y el planeta estaba dentro del radio. Nuevamente, la velocidad a la que esto ocurriría es lo suficientemente baja como para que muy pocos planetas sean esterilizados por una explosión de rayos gamma.

Revelación nunca

Dada la pequeña posibilidad de que uno de estos eventos apocalípticos realmente suceda, hemos llegado a la conclusión de que los tardígrados sobrevivirán hasta que el sol se expanda dentro de mil millones de años a partir de ahora.

Una posibilidad final increíblemente improbable es que una estrella que pasa podría expulsar a un planeta de su órbita. Pero aun así, las aberturas volcánicas que albergan algunos tardígrados pueden potencialmente proporcionar calor el tiempo suficiente para que el planeta sea capturado por otra estrella.

Hay muchos eventos, tanto astrofísicos como locales, que pueden conducir al fin de la raza humana. Sin embargo, la vida en su conjunto es increíblemente resistente. A medida que comenzamos nuestra búsqueda de vida fuera de la Tierra, debemos esperar que, si la vida alguna vez comenzó en un planeta, algunos sobrevivientes aún puedan estar allí.

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