La vida floreció en Marte en el pasado

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© flickr.com, SpaceX

  • En su nuevo trabajo, publicado en el International Journal of Astrobiology, Vincenzo Rizzo del Centro Nacional de Investigación en la ciudad italiana de Cosenza hace una pregunta provocativa. ¿Por qué muchos científicos no quieren usar métodos geológicos para identificar procesos biológicos en Marte, mientras que en la Tierra estos métodos son ampliamente utilizados?

Señala un caso que tuvo lugar en Alemania en 1908. Luego, un científico llamado Ernst Kalkowsky sugirió que los montículos multicapa, las columnas y las rocas sedimentarias en forma de láminas, llamadas estromatolitos, son de naturaleza biológica. Los contemporáneos no le creyeron. Pero más tarde se demostró que Kalkovsky tenía razón cuando se supo por qué razón se forman los estromatolitos. Y surgen debido al hecho de que las biopelículas que consisten en cianobacterias y otros microorganismos capturan depósitos sedimentarios. Los estromatolitos son la evidencia más antigua de vida en la Tierra, ya que tienen al menos 3.500 millones de años y aún existen en algunas regiones remotas, como Shark Bay en Australia.

En su trabajo, Rizzo sigue los pasos de Kalkovsky, analizando imágenes tomadas en Marte por los rovers Spirit, Optitude y Curiosity. Estas imágenes indican la presencia de macroestructuras biológicas como los estromatolitos. Él cree que a menos que se encuentre una explicación diferente, no biológica, los rovers de Marte eliminados deben considerarse estromatolitos marcianos. Rizzo demuestra una gran cantidad de estructuras que son sorprendentemente similares a los estromatolitos terrestres.

En principio, dudo mucho de la evidencia que se basa únicamente en la semejanza externa o la morfología, ya que el cerebro humano tiende a ver o llenar imágenes familiares, incluso donde no existen. Pero Rizzo en su análisis no se limita a la apariencia. Me hizo darme cuenta de que si (y esto es grande si) los estromatolitos realmente existieron en una etapa temprana de la vida de Marte, entonces se veían exactamente como las muestras que encontró en las imágenes tomadas por vehículos todo terreno.

Aquí viene a la mente el famoso dicho de Carl Sagan (Carl Sagan):

«Las declaraciones inusuales requieren evidencia inusual».

Para cada estructura que aparece como resultado de procesos biológicos, hay un cierto proceso geoquímico o físico que la imita. Es posible que no conozcamos algunos de estos procesos, ya que ocurren en otros planetas como Marte. Por otro lado, ahora sabemos más sobre Marte que en el pasado. Sabemos que en la primera etapa de la historia de este planeta, había lagos y posiblemente océanos, incluso en el Cráter Gale, donde hizo sus fotografías de Curiosity. Se encontró materia orgánica en ese lugar, y sabemos que las piezas de roca pueden llegar desde la Tierra a Marte (y viceversa), y también que los microbios pueden sobrevivir a ese viaje. ¿Cuál es, entonces, una declaración más «inusual»? Lo que en Marte durante el período utilizable temprano fueron formas de vida similares a las terrestres, y que produjo estructuras biogénicas similares? ¿O que Marte siempre ha sido y sigue siendo un planeta muerto?

© CC BY-SA 4.0, Alicejmichel

De una forma u otra, la barra para las aplicaciones para el descubrimiento de la vida en Marte (tanto en el pasado como en el presente) debe establecerse muy alto. Incluso en la Tierra, a veces es difícil decidir si una estructura particular es el resultado de procesos biológicos. Ahora tenemos más oportunidades para explorar Marte, pero aún no podemos hacer lo que hacemos en la Tierra todo el tiempo: salir a la calle con una lupa u otro dispositivo, y estudiar esta o aquella característica misteriosa.

Si en el futuro llevamos a cabo un análisis isotópico de las estructuras descubiertas por Rizzo, que son similares a los estromatolitos, podremos obtener nuevas pruebas o refutación de su origen biológico (la vida prefiere isótopos más ligeros que podamos usar para la verificación). Pero sospecho que esta hipótesis tendrá el mismo destino que la suposición de Kalkovsky. El veredicto final se emitirá mucho más tarde, muy probablemente cuando Marte comience a investigar a las personas que llegaron allí. Y espero que demuestren que tiene razón.

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