El nivel del mar en una Tierra sin hielo

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Una nueva investigación reconstruye la sucesión de eras glaciales y períodos de gran calidez durante los cuales no había grandes masas de hielo, estando el agua del deshielo integrada en los océanos, con el resultado de que el nivel del mar era muy superior al de hoy en día. La investigación también ha profundizado en las causas del actual aumento del nivel del mar y las perspectivas futuras.

El equipo de Kenneth Miller, de la Universidad Rutgers en Nueva Jersey, Estados Unidos, ha reconstruido la historia de los cambios en el nivel del mar y de la alternancia entre eras glaciales y períodos cálidos desde que terminó el reinado de los dinosaurios, hace unos 66 millones de años. Los científicos compararon las estimaciones del valor promedio y global del nivel del mar, basadas en datos geoquímicos de las profundidades marinas, con los registros de los márgenes continentales. Estos márgenes, que incluyen las aguas oceánicas relativamente poco profundas sobre una plataforma continental, pueden extenderse a cientos de kilómetros de la costa.

El nuevo estudio demuestra que los períodos con casi nada de hielo se produjeron cuando la concentración de dióxido de carbono atmosférico (un importante gas con efecto invernadero que impulsa el actual cambio climático) no era mucho mayor que la de hoy.

«Aunque los niveles de dióxido de carbono tuvieron una importante influencia en los períodos libres de hielo, las pequeñas variaciones en la órbita de la Tierra fueron el factor dominante en términos de volumen de hielo y cambios en el nivel del mar, hasta los tiempos modernos», matiza Miller.

Científicos junto al buque de investigación D/V JOIDES Resolution frente a la costa de New Jersey en 1993. El nivel del mar en un mundo sin hielo sería 66 metros más alto que ahora, o sea que llegaría a la altura del hombro de la Estatua de la Libertad, como se simula en la imagen. (Imagen: Kenneth G. Miller, James V. Browning y Gregory S. Mountain)

Los resultados de la nueva investigación reafirman que el aumento del nivel del mar en tiempos modernos está vinculado a las actividades humanas y no a cambios en la órbita de la Tierra.

El más grande descenso del nivel del mar tuvo lugar durante el último período glacial hace unos 20.000 años, cuando el nivel del agua bajó unos 120 metros. A eso le siguió un aumento del nivel del mar de un tercio de metro por década, un ritmo rápido que se ralentizó hace entre 10.000 y 2.000 años. El incremento del nivel del mar se detuvo hasta alrededor del año 1900, cuando reanudó su ascenso a medida que las actividades humanas empezaron a influir considerablemente en el clima.

La subida del nivel del mar, cuyo ritmo se ha acelerado en los últimos decenios, amenaza con inundar permanentemente bastantes ciudades y comunidades costeras densamente pobladas, otras tierras bajas como por ejemplo ciertas islas, y costosas infraestructuras que ocupan extensas áreas de litoral, para el año 2100. También plantea una grave amenaza para muchos ecosistemas y economías.

Otro resultado destacado de la reconstrucción hecha en el nuevo estudio es que, sorprendentemente, hubo períodos glaciales en épocas sobre las cuales se creía que en ellas no hubo hielo.

En la investigación también han trabajado James V. Browning, W. John Schmelz, Robert E. Kopp, Gregory S. Mountain y James D. Wright. (Fuente: NCYT Amazings)

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