Plutón habría sido un mundo cálido con océanos líquidos.

Plutón habría sido un mundo cálido con océanos líquidos.

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Plutón no habría sido continuamente una roca fría y árida, habría tenido calor bastante para que un océano líquido se forme bajo su corteza helada, que podría existir hasta nuestros días.

Un nuevo ensayo ha determinado que la acumulación de material durante la formación de Plutón podría haber creado bastante calor para concebir un océano líquido que ha persistido bajo una corteza helada y gélida lejos del calor del Sol.

Este escenario de «arranque en caliente», presentado en un artículo publicado el 22 de junio en Nature Geoscience, contrasta con la visión tradicional de los orígenes de Plutón como una bola de hielo y roca congelados en los que la descomposición radiactiva podría haber creado bastante calor para derretir el hielo y formar un océano subsuperficial.

Francis Nimmo, maestro de ciencias de la Tierra y planetarias en la University of California Santa Cruz (UCSC), manifestó en un comuniado:

“Durante demasiado tiempo, la gente ha pensado en la evolución térmica de Plutón y la capacidad de un océano para sobrevivir hasta nuestros día. Actualmente que tenemos imágenes de la superficie de Plutón de la misión New Horizons de la NASA, podemos comparar lo que vemos con los pronosticos de distintas modelos de evolución térmica”.

Las fallas extensivas (flechas) en la superficie de Plutón indican la expansión de la corteza helada del mundo enano, atribuida a la congelación de un océano subsuperficial. Crédito: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute / Alex Parker

«Arranque en caliente»

Debido a que el agua se expande cuando se congela y se contrae cuando se derrite, los escenarios de arranque en caliente y frío tienen distintas implicaciones para la tectónica y las propiedades de superficie resultantes de Plutón, explicó el primer creador y estudiante graduado de la UCSC, Carver Bierson.

Bierson manifestó:

“Si empezó a enfriarse y el hielo se derritió internamente, Plutón se habría contraído y tendriamos que ver propiedades de compresión en su superficie, mientras que si empezó a calentarse debería haberse expandido a medida que el océano se congeló y tendriamos que ver propiedades de extensión en la superficie. Vemos mucha evidencia de expansión, pero no vemos evidencia de compresión, por lo que las observaciones son más consistentes con Plutón comenzando con un océano líquido”.

La evolución térmica y tectónica de un Plutón de arranque en frío es en verdad un poco complicado, porque después de un período inicial de fusión gradual, el océano subsuperficial comenzaría a volver a congelarse. Por lo tanto, la compresión de la superficie sucedería al comienzo, seguida de una extensión más nueva. Con un arranque en caliente, la extensión sucedería a lo largo de la cronica de Plutón.

Nimmo agregó:

“Las propiedades de superficie más antiguas en Plutón son mas complicados de comprender, pero parece que hubo una extensión antigua y moderna de la superficie”.

Plutón habría sido un planeta cálido con océanos líquidos

La estructura interior propuesta de Plutón. Una capa delgada de hidrato de clatrato (gas) funciona como un aislante térmico entre el océano subsuperficial y la capa de hielo, evitando que el océano se congele. Crédito: Kamata S. et al., / Nature Geoscience

¿Energía bastante?

La siguiente duda era si había bastante energía disponible para darle a Plutón un buen inicio. Las dos principales fuentes de energía serían el calor liberado por la descomposición de elementos radiactivos en la roca y la energía gravitacional liberada a medida que el nuevo material bombardeaba la superficie del protoplaneta en crecimiento.

Los cálculos de Bierson mostraron que si toda la energía gravitacional fuera retenida como calor, inevitablemente crearía un océano líquido inicial. en cambio, en la práctica, la mayoría de esa energía se irradiaría lejos de la superficie, sobre todo si la acumulación de material nuevo se produce lentamente.

Nimmo agregó:

“Cómo se formó Plutón en primer lugar es muy notable para su evolución térmica. Si se acumula muy lentamente, el material caliente en la superficie emite energía al cosmos, pero si se acumula lo suficientemente rápido, el calor queda inmovilizado en el interior”.

Plutón habría sido un planeta cálido con océanos líquidosEl reluciente «corazón» en Plutón se encuentra cerca del ecuador. Su mitad izquierda es una gran cuenca llamada Sputnik Planitia. Crédito: NASA /Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute

Los expertos calcularon que si Plutón se formó en un período de menos de 30.000 años, por lo tanto habría comenzado caliente. Si, sin embargo, la acumulación tuvo lugar durante unos escasos millones de años, un arranque en caliente solo sería factible si los grandes impactadores enterraran su energía profundamente debajo de la superficie.

Los modernos descubrimientos implican que diferentes objetos grandes del cinturón de Kuiper quizá además empezaron calientes y podrían haber tenido océanos tempranos. Estos océanos podrían persistir hasta nuestros días en los objetos más grandes, como los mundos enanos Eris y Makemake.

Bierson agregó:

“Inclusive en este ambiente frío tan lejos del sol, todos estos mundos podrían haberse formado rápido y caliente, con océanos líquidos”.

El ensayo investigador ha sido publicado en Nature Geoscience.

Fuente: Phys.org

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