Erupción nueva del Yellowstone es una de las más grandes de todos los tiempos

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Uno de los volcanes más destructivos de la Tierra se oculta debajo de los pintorescos géiseres y las aguas termales teñidas de arco iris del Parque Nacional de Yellowstone.

El enorme punto de acceso de Yellowstone (además conocido como el supervolcán de Yellowstone) ha estallado al menos 10 veces en los últimos 16 millones de años, alterando permanentemente la geografía de América del Norte, deformando periódicamente el clima de la Tierra y arrojando copos de cenizas en el aire a todos los recovecos del planeta.

Actualmente, el descubrimiento de dos supererupciones antiguas, incluida la más grande en la cronica del «hotspot», revela una tendencia inesperada: la actividad del hotspot de Yellowstone al final puede estar disminuyendo.

Los expertos hicieron el nuevo descubrimiento, que se publicó el 1 de junio en la revista Geology, al analizar un gran tramo de roca volcánica lanzada por llegar al punto de acceso de Yellowstone en vastas franjas del oeste de los EE.UU.

Según los autores del ensayo, el nuevo descubrimiento reescribe la cronica antigua del punto de acceso.

Thomas Knott, vulcanólogo de la University of Leicester en Inglaterra y creador principal del ensayo, dijo en un comunicado:

“Parece que llegar al punto de acceso de Yellowstone ha probado una disminución de tres veces en su capacidad para producir acontecimientos de supererupción. Esta es una disminución muy significativa”.

El gigante dormido

Llegar al punto de acceso de Yellowstone es una enigmatica gota de roca caliente en el manto de la Tierra, que hoy en dia se encuentra bajo un tramo de 4.000 kilómetros cuadrados del Parque Nacional de Yellowstone. Si bien la enorme fuente de calor alimenta las propiedades más emblemáticas del parque (incluido el géiser Old Faithful), no continuamente ha estado allí.

Al igual que una gran olla de salsa que se desliza sobre un quemador de horno, las placas tectónicas en constante movimiento de la Tierra han desplazado varias partes de lo que actualmente son Idaho, Nevada, Montana, Oregón y Wyoming sobre llegar al punto de acceso durante los últimos 17 millones de años, dejando un rastro de antigua volcánica. remanentes detrás de él.

Las erupciones más grandes y cataclísmicas se llaman supererupciones. Estas explosiones estremecedoras de la Tierra miden 8 o más en el Índice de Explosividad Volcánica (VEI), que mide la relativa explosividad de un volcán por la altura de su columna de cenizas y el volumen de sus remanentes de lava. La erupción de 1980 del Monte St. Helens midió 5 en el VEI; Debido a que la escala es logarítmica, una supererupción de nivel 8 es mas o menos 1.000 veces más explosiva que eso.

Este mapa muestra el movimiento del punto de acceso de Yellowstone en los últimos 16 millones de años, con 7 supererupciones conocidas marcadas en consecuencia. Crédito: Suceso Kelvin / Wikimedia Commons, CC-BY-3.0

La supererupción más nueva de Yellowstone ocurrió hace 630.000 años y formó la mayoría de la geografía moderna del parque; otro ocurrió debajo del parque hace 2.1 millones de años. Anteriormente de esto, la cronica de la erupción se vuelve más oscura. Los expertos han registrado al menos diferentes cuatro supererupciones en los últimos 12 millones de años, pero un ensayo de 2016 estimó que desde por lo tanto se han producido al menos una docena de supererupciones . Localizar evidencia de erupciones específicas es complicado, ya que los grandes depósitos volcánicos tienden a superponerse y pueden parecer muy semejantes entre sí.

En el nuevo ensayo, los expertos intentaron aclarar ese inconveniente ejecutando el examen más hondo de los viejos tractos de roca volcánica de América del Norte. Utilizando un enfoque multidisciplinario, el equipo correlacionó depósitos volcánicos ampliamente alejados en Idaho y Nevada con siete propiedades, que incluyen el color de la roca, la edad de la roca, su composición química y la polaridad de los minerales magnéticos en el interior de las rocas.

Se determinó que un puñado de depósitos volcánicos anteriormente atribuidos a una serie de pequeñas erupciones en verdad resultó de dos gigantescos. El más antiguo, llamado supererupción de McMullen Creek, ocurrió hace unos 9 millones de años en un tramo de 12.000 km cuadrados de lo que actualmente es el sur de Idaho, encontraron los expertos.

La erupción más grande jamás detectada

El segundo, llamado supererupción de Grey’s Landing, ocurrió hace 8.72 millones de años y fue absolutamente «colosal», escribió el equipo en el ensayo. Esta erupción cubrió mas o menos 8,900 millas cuadradas (23,000 km cuadrados) de lo que actualmente es el sur de Idaho y el norte de Nevada, por lo que es la erupción más grande del punto de acceso de Yellowstone jamás detectada.

Knott manifestó en un comunicado:

“La supererupción de Grey’s Landing … es una de las cinco principales erupciones de todos los tiempos. [Esmaltó un área del tamaño de Nueva Jersey en cristal volcánico abrasador que esterilizó repentinamente la superficie terrestre. Las partículas habrían ahogado la estratósfera, lloviendo cenizas finas en todo Estados Unidos y abarcando gradualmente el planeta”.

Erupción reciente del Yellowstone es una de las más grandes de todos los tiempos

Esta erupción épica parece haber sido mas o menos un 30% más grande que la cercana erupción más grande del hotspot, que ocurrió hace 2.1 millones de años. Actualmente hay seis supererupciones registradas que ocurrieron durante la era del Mioceno, hace entre 23 millones y 5.3 millones de años. Estas erupciones ocurrieron, en promedio, cada 500.000 años, escribieron los expertos. En comparación, las dos supererupciones ocurridas desde por lo tanto están alejadas por 1.5 millones de años.

Esta tasa reducida de erupciones gigantes no significa que estamos fuera de peligro. Potencialmente podría ocurrir otra supererupción en cualquier instante; en cambio, agregó Knott, es probable que tome centenares de miles de años. Solo al monitorear diligentemente la actividad sísmica alrededor del parque, los investigadores tendrán una idea de cuándo llegará.

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