encuentran “insolita” molécula en Titan no localizada en ninguna otra atmósfera

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Titán la luna de Saturno es un sitio prometedor para la vida en el Sistema Solar, y no solo por sus vastos lagos de hidrocarburos que bien podrían ser un ambiente apto para formas de vida distintas a la terrestre; actualmente se ha descubierto una molécula «insolita» que no ha sido localizada en otra atmósfera.

La insolita luna de Saturno, Titán, se volvió un poco más insolita. Los astrónomos han revelado ciclopropenilideno (C3H2) en su atmósfera, una molécula de carbono exageradamente extraña que es tan reactiva que solo puede existir en la Tierra en circunstancias de laboratorio.

De hecho, es tan extraña que jamás anteriormente se había detectado en una atmósfera, en el Sistema Solar o en otro punto. El singular otro punto donde puede mantenerse estable es el frío vacío del cosmos interestelar. Pero puede ser un componente básico de moléculas orgánicas más complejas que algún día podrían dar sitio a la vida.

Melissa Trainer, astrobióloga del Goddard Space Flight Center en la NASA, manifestó en un comunicado:

“Pensamos en Titán como un laboratorio de la vida real donde podemos observar una química parecido a la de la Tierra antigua cuando la vida se estaba afianzando aquí. Buscaremos moléculas más grandes que el C3H2, pero necesitamos conocer qué está ocurriendo en la atmósfera para entender las reacciones químicas que conducen a la formación de moléculas orgánicas complejas y la lluvia hacia la superficie”.

¡Ciclopropenilideno en Titán!

Molécula ciclopropenilideno ha sido hallada en Titán, luna de Saturno. Crédito: Conor Nixon / NASA’s Goddard Space Flight Center

El ciclopropenilideno, que inclusive los expertos de la NASA explican como una «reducida molécula muy insolita», no suele durar demasiado en circunstancias atmosféricas, porque reacciona muy rápida y fácilmente con diferentes moléculas, formando diferentes compuestos.

Una vez que lo hace, ya no es ciclopropenilideno. En el cosmos interestelar, cualquier gas o polvo suele ser muy frío y muy difuso, lo que representa que los compuestos no interactúan demasiado y el ciclopropenilideno puede andar por ahí.

Titán es muy distinto del cosmos interestelar. Está algo húmedo, con lagos de hidrocarburos, nubes de hidrocarburos y una atmósfera predominantemente de nitrógeno, con un poco de metano. La atmósfera es cuatro veces más espesa que la atmósfera de la Tierra (que además está dominada por nitrógeno). Debajo de la superficie, los investigadores admiten que existe un enorme océano de agua salada.

Analizando Titán

En 2016, un equipo guiado por el investigador planetario Conor Nixon del Goddard Space Flight Center de la NASA usó el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) en Chile para sondear la atmósfera de la luna, en busca de moléculas orgánicas.

Titán contemplado en infrarrojo. Crédito: NASA

Fue en la tenue atmósfera superior, muy por encima de la superficie, donde detectaron una firma química desconocida. Al compararlo con una base de datos de perfiles químicos, el equipo identificó la molécula como ciclopropenilideno. Es posible que la delgadez de la atmósfera a esa altitud contribuya a la supervivencia de la molécula, pero por qué aparece en Titán y en ningún otro planeta es un enigma.

Nixon manifestó:

“Cuando me di cuenta de que estaba viendo ciclopropenilideno, mi primer pensamiento fue, ‘Bueno, esto es verdaderamente inesperado’. Titán es único en nuestro Sistema Solar. Ha comprobado ser un tesoro de nuevas moléculas”.

El ciclopropenilideno es de particular interés porque es lo que se conoce como molécula de anillo; sus tres átomos de carbono están unidos en un anillo (bueno, un triángulo, pero el comienzo es el mismo). Si bien no se conoce que el ciclopropenilideno en sí desempeñe un papel biológico, las nucleobases del ADN y el ARN se fundamentan en tales anillos moleculares.

Factible vida en Titán

Titán ya es un hervidero de actividad química orgánica. El nitrógeno y el metano se descomponen a la luz del sol, lo que desencadena una cascada de reacciones químicas. Si esas reacciones podrían resultar en vida es una duda que los investigadores se mueren por contestar.

Rosaly Lopes, geóloga del Jet Propulsion Laboratory de NASA, manifestó en un comunicado:

“Estamos tratando de averiguar si Titán es habitable. Así que queremos conocer qué compuestos de la atmósfera llegan a la superficie, y despues, si ese material puede pasar a través de la corteza de hielo hasta el océano, porque creemos que el océano es donde están las circunstancias habitables”.

Definir qué compuestos están actuales en la atmósfera es un paso muy notable en ese proceso de estudio.

El ciclopropenilideno puede ser pequeño y raro, pero esta molécula exageradamente extraña podría ser una pieza clave del rompecabezas de la química de Titán. Actualmente solo poseemos que averiguar cómo encaja.

Fuente

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