¿Podrían nuestras naves espaciales incendiar la atmósfera de un planeta extraterrestre?

¿Podrían nuestras naves espaciales incendiar la atmósfera de un planeta extraterrestre?

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La vida en la Tierra es la consecuencia de un conglomerado de equipos que realizan labores en inmejorable armonía. Parece mentira que, en medio de tanta inmensidad, nuestro mundo se encuentra tan lleno, rebosante, de vida. Por ello, el mayor deseo de toda mente inquisitiva, desde luego es explorar modernos mundos en busca de vida inteligente. Pero, ¿podría una de  nuestras naves espaciales incendiar accidentalmente toda la atmósfera de un planeta extraterrestre?

Una visita inesperada y… ¿catastrófica?

Crédito: Pixabay

¿Por qué surge esta duda? Pues bien, supongamos que, en algún lugar del futuro, los entes humanos podamos mandar excursiones intergalácticas, naves espaciales que visiten diferentes mundos. los investigadores conocen bien que varios mundos de nuestro sistema solar, como Júpiter, tienen atmosferas con altas concentraciones de hidrógeno o metano en su composición. Y todos conocemos lo volátiles que resultan ser dichos gases.

Por lo tanto, en esta supuesta visita inesperada a un mundo desconocido, los exploradores terrestres al final llegan a su destino. Deciden descender lentamente, mientras se adentran en la primera barrera defensiva del mundo anfitrión: la atmósfera. Pero, cuando despliegan los propulsores de cohetes para aminorar el descenso, pasa algo catastrófico.

Las llamas y el calor que sale de las boquillas de los propulsores entran en contacto con el metano, o el hidrogeno, presente en la atmósfera. En seguida, el firmamento extraterrestre comienza a arder, dispersándose una llamarada de fuego que en escasos segundos rodea al mundo entero. Un pequeño incidente, una inadvertida visita, totalmente catastrófica.

Mundos con atmósferas cargadas de hidrógeno

Crédito: Pixabay

La situación supuesta que hemos planteado es fruto de lo que sabemos sobre gases como el hidrógeno o el metano. Estos gases son elementos principales y abundantes en la composición de las atmosferas de los tres gigantes de nuestro sistema solar: Júpiter, Saturno y Neptuno. Por su parte, una de las lunas de Saturno, Titán, presenta nubes de metano flotando en su atmósfera.

¿Quiere decir esto que una nave espacial terrestre jamás podrá visitar estos mundos, y que, de hacerlo, incendiaría accidentalmente su volátil atmósfera? A juzgar por el comportamiento del hidrógeno o metano en nuestro mundo, sí. Una fuga de hidrógeno, como ejemplo, pudo ser la responsable de la terrible destrucción de la aeronave Hindenburg, en 1937, dejando 37 fallecidos.

Sin oxígeno, la combustión es prácticamente imposible

Claro está, el hidrógeno o metano son altamente volátiles en nuestro mundo por los altos niveles de oxígeno presentes en el ambiente. Todos conocemos que, para que una llama se encienda, es necesario que el combustible, cualquiera que sea, se combine con el oxígeno. Esto produce una reacción química que libera calor, lo que hace factible por lo tanto que encender una fogata o un cerillo sea facil.

Actualmente bien, ¿y fuera de la Tierra? ¿Podría el hidrógeno o metano de alguna atmósfera extraterrestre servir de combustible si no hay bastante oxígeno? Los investigadores afirman que no, que mientras no haya la cantidad de oxígeno necesaria, no importa que dichas atmosferas estén repletas de gases volátiles. Sería solo combustible, pero sin la capacidad de reaccionar químicamente y generar calor.

De ser factible, ya hubiese ocurrido

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De hecho, si fuera factible encender la atmósfera de Júpiter, casi con seguridad ya hubiera ocurrido. Esto porque mencionado mundo es golpeado continuamente por objetos demasiado más grandes y con más energía que una nave espacial. Y cuando decimos demasiado más grandes, nos referimos al comenta Shoemaker-Levy 9, que para el año 1994, colisionó contra Júpiter, sin daños aparentes en su atmósfera. Mencionado cometa fue tan grande, que su encuentro con el coloso pudo observarse desde la Tierra.

A lo demasiado, una colisión de tal magnitud generaría reacciones químicas de alta temperatura y presión y calentamiento localizados. La sobrepresión del suceso se propagaría como una onda de choque, expandiéndose unos kilómetros y enfriándose velozmente. Nada de atmósferas en llamas o infiernos celestiales, para lo cual haría falta indiscutiblemente el ingrediente principal: oxígeno.

Y por lo tanto, ¿por qué nuestra atmósfera no se enciende en llamas, si está compuesta de un 20% de oxígeno? Pues bien, pudiera parecer una cantidad considerable, pero el 80% de nitrógeno restante (además presente en la atmósfera) no es un combustible muy bueno. Ese perfecto equilibrio hace factible la vida terrestre en todas sus formas.

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