Qué se puede extraer de los asteroides del sistema solar?

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Qué se puede extraer de los asteroides del sistema solar?

 
Cientos de miles de asteroides diferentes vuelan sobre el territorio de nuestro sistema solar. Este es el nombre de los cuerpos celestes relativamente pequeños de forma irregular, que se mueven en una órbita alrededor del sol. En las películas de desastres, nos gusta mostrar lo que puede suceder si uno de los asteroides cae a la Tierra. Pero, de hecho, puede beneficiarse de ellos. Están compuestos principalmente por hierro o rocas rocosas, pero también contienen elementos de tierras raras. Son muy difíciles de conseguir en nuestro planeta, y de hecho son muy necesarios para la fabricación de electrónica. Recientemente, los miembros de la tripulación de la Estación Espacial Internacional demostraron que las bacterias se pueden utilizar para extraer recursos útiles de los asteroides. Pero, ¿cómo funciona y realmente vamos a aterrizar en asteroides y buscar minerales allí?

Los asteroides pueden ayudar a la humanidad en la exploración espacial

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Los elementos de tierras raras son un grupo de 18 elementos como el cerio y el neodimio. Todos ellos son metales de color plateado y son prácticamente inofensivos para la salud humana. Son difíciles de extraer en la Tierra, pero también existen en los asteroides.

¿De qué están hechos los asteroides?

Como se mencionó anteriormente, los asteroides están compuestos principalmente de hierro, níquel y rocas rocosas. Se cree que son los restos de cuerpos intermedios a partir de los cuales se crearon los planetas del sistema solar. No pudieron convertirse en planetas en toda regla debido al impacto del planeta más grande, Júpiter. Aumentó la velocidad de movimiento de los asteroides, y simplemente no tuvieron la oportunidad de «pegarse» entre sí. Todo lo contrario: con cada colisión, los asteroides se dispersaron en pequeñas partículas. Entonces, al menos, piensan la mayoría de los científicos.

Los asteroides son los restos de cuerpos intermedios a partir de los cuales se crearon los planetas.
Los asteroides son los restos de cuerpos intermedios a partir de los cuales se crearon los planetas.

Beneficios de los asteroides

La caída de un gran asteroide a la Tierra puede destruir toda una civilización. Pero esto sucede muy raramente, una vez cada varios miles o incluso millones de años. Más recientemente, nos asustó el hecho de que un asteroide estaba a punto de caer sobre nuestro planeta, pero nada, todo está bien. De hecho, hay mucho que ganar con estos objetos celestes. En el futuro, la humanidad quiere construir una base en la luna, que se convertirá en un punto intermedio durante los vuelos a planetas lejanos. Será muy caro traer materiales como tierras raras al satélite de la Tierra, por lo que extraer recursos útiles de los asteroides no parece una mala idea.

Lo más probable es que, en el futuro, SpaceX lleve a cabo el transporte de mercancías desde la Tierra a otros planetas. Enviar carga utilizando un cohete Falcon Heavy costará aproximadamente $ 1,500 por kilogramo. Esto es caro, y no se trata de la entrega de carga a la luna, sino solo a la órbita terrestre baja.

Vehículo de lanzamiento pesado Falcon
Vehículo de lanzamiento pesado Falcon

Según los científicos, las bacterias pueden ayudar a extraer recursos útiles de los asteroides. En 2019, 19 dispositivos del tamaño de una caja de cerillas fueron envenenados en la EEI, que podrían convertirse en las principales herramientas en este asunto. Estos dispositivos se denominan «reactores biomineros» y contienen una solución de bacterias. En esta masa se puede colocar un fragmento de un asteroide. Algunos tipos de bacterias pueden atraer y unirse a elementos de tierras raras. Para averiguar qué microbios funcionan mejor en esta tarea, la tripulación de la ISS realizó un experimento.

Diseño de reactores biomineros
Diseño de reactores biomineros

Bacterias en el espacio

Ponen cada dispositivo dentro de un reactor KUBIK, dentro del cual se puede mantener una determinada temperatura. También recrea la gravedad de Marte, la Luna, la Tierra y otros planetas utilizando una centrífuga. Cada dispositivo contenía una solución que contenía uno de los tres tipos de bacterias: Sphingomonas desiccabilis, Bacillus subtilis y Cupriavidus metallidurans. En el curso del trabajo científico, resultó que la bacteria Sphingomonas desiccabilis se las arregla mejor con la extracción de recursos útiles. Pudieron extraer del basalto aproximadamente el 70% del cerio y el neodimio contenidos en la muestra de basalto.

Biopelícula de la bacteria Sphingomonas desiccabilis sobre un trozo de basalto
Biopelícula de la bacteria Sphingomonas desiccabilis sobre un trozo de basalto

Los investigadores creen que las bacterias Sphingomonas desiccabilis son mejores que otras porque liberan más sustancias para unirse a las tierras raras. Quizás se pueda enseñar esto a otras bacterias, pero esto se hará en el curso del próximo trabajo científico.

Pero cómo los futuros habitantes de la Luna y otros planetas atraparán asteroides ya es una gran pregunta, que aún no ha sido respondida. Pero el hecho de que las bacterias puedan ayudar a las personas a extraer recursos útiles es muy alentador.

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