Se abre una nueva frontera en la búsqueda de vida extraterrestre

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El 18 de diciembre, el mundo se enteró de que Breakthrough Listen, una búsqueda de inteligencia extraterrestre financiada con fondos privados, había encontrado su primera señal candidata oficial.

La existencia de la señal iluminó Internet. ¿Fue BLC-1, como se llama, finalmente nuestro momento de contacto? Los científicos de Breakthrough Listen, ahora trabajando arduamente en un artículo sobre sus hallazgos, se apresuraron a explicar que la respuesta probablemente fue “no”: dada la gran cantidad de interferencias de señales de radio creadas por humanos, BLC-1 probablemente resultará ser de origen humano.

Su conclusión preliminar, sin embargo, no apaga la emoción de BLC-1. El hecho de que haya un candidato es motivo de celebración. Eso es porque está sucediendo algo extraordinario en la ciencia de la vida y la inteligencia más allá de la Tierra. La era de las “firmas tecnológicas” está amaneciendo.

Mucha gente tiene la idea romántica de que los astrónomos se apiñan sobre sus telescopios todas las noches y escanean los cielos en busca de señales de civilizaciones alienígenas distantes. Eso, desafortunadamente, simplemente no está sucediendo. Aunque la Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI) comenzó hace más de 60 años, nunca hubo suficiente financiamiento o tiempo de telescopio disponible para hacer mella en el esfuerzo.

En las décadas de 1980 y 1990, algunos en el Congreso citaron la financiación pública de SETI (tan pequeña como era) como un ejemplo digno de la prensa de despilfarro. El apoyo del gobierno en su mayor parte se secó, dejando el campo funcionando con humo. Como han demostrado Jason Wright y sus colegas de Penn State, si el cielo es un océano en el que hay que buscar vida, hasta ahora los astrónomos han chapoteado en el agua de un solo jacuzzi.

Ahora, sin embargo, el largo desierto de oportunidades puede finalmente estar dando paso a una nueva era de crecimiento. En 2015, el multimillonario de Internet Yuri Milner prometió $ 100 millones para crear Breakthrough Listen, una búsqueda por radio de próxima generación de inteligencia extraterrestre. Con un solo golpe, Milner ayudó a rejuvenecer el campo: el proyecto proporcionó acceso a telescopios desde el plato de radio Parkes en Australia y el instrumento Green Bank en West Virginia, y proporcionó recursos para explorar nuevos métodos y tecnologías de búsqueda. Estos incluyen iniciativas de aprendizaje automático diseñadas para acelerar la investigación SETI “clásica” del tipo personificado por BLC-1. Como fue iniciado por Frank Drake y otros (y popularizado por la película “Contacto” de 1997), el SETI clásico busca señales que son anómalas, a diferencia de los que se originan por causas naturales o humanas. Históricamente, el desafío ha sido que las observaciones SETI produzcan marejadas de datos. Pero la inteligencia artificial puede permitir que las computadoras identifiquen esas agujas de rarezas tan importantes en el pajar de señales cósmicas de todos esos datos.

Mientras tanto, un tipo de avance completamente diferente, la revolución de los exoplanetas, abrió una segunda frontera en la búsqueda. Durante más de 2.500 años, los astrónomos habían discutido sobre la existencia de planetas orbitando otras estrellas. Dado que la vida probablemente necesita planetas para formarse, responder a esta pregunta fue el primer paso fundamental para comprender si estábamos solos en el universo. Luego, a mediados de la década de 1990, los astrónomos encontraron un mundo del tamaño de Júpiter en una órbita de cuatro días alrededor de la estrella 51 Pegasi, y hoy sabemos que casi todas las estrellas del cielo albergan una familia de mundos. Los científicos de todo el mundo están construyendo un censo de planetas extraterrestres, mostrando qué estrellas tienen planetas y qué planetas están en la “zona Ricitos de Oro” de la estrella, donde las temperaturas de la superficie son las adecuadas (es decir, en cualquier lugar entre congelación y ebullición) para que se forme la vida. Como resultado,

Sin embargo, saber dónde buscar es solo el comienzo. Los astrónomos también están ganando la capacidad de sondear las atmósferas de planetas distantes en busca de biofirmas. (Los astrónomos extraterrestres que miran la Tierra, por ejemplo, verían oxígeno y metano en nuestra atmósfera, una señal de la presencia de vida en nuestro planeta, ya que ambos químicos reaccionarían rápidamente sin que la vida de la Tierra los devolviera al aire). a través del velo gaseoso de un mundo lejano, los astrónomos pueden compilar su inventario químico. Pueden ver lo que hay en la atmósfera del planeta. Usando telescopios existentes, los científicos ya han explorado las atmósferas de algunos exoplanetas del tamaño de Júpiter. La próxima generación de instrumentos, incluido el telescopio espacial James Webb, que se lanzará próximamente,

Pero, ¿por qué detenerse en las biofirmas? La presencia de tecnología en un planeta podría ser tan, o mucho más, detectable que la de la biología. El despliegue a gran escala de colectores de energía solar por parte de una civilización, por ejemplo, dejaría una huella en la luz reflejada del planeta. Los telescopios en las mesas de dibujo en este momento podrían tener la capacidad de ver las luces de la ciudad en mundos distantes. Todo esto significa que la búsqueda de tecnofirmas se está volviendo tan plausible y tan importante como la búsqueda de biofirmas, con la que la comunidad astronómica ya está profundamente comprometida. Las tecnofirmas representan la nueva y emocionante cara de SETI, que abarca tanto búsquedas basadas en anomalías como exploraciones específicas de exoplanetas y sus entornos.

La NASA ha sido una parte esencial de este reconocimiento: a instancias del Congreso, la agencia espacial convocó su primera reunión sobre lo que ahora se llama Ciencia “Technoignatures” en 2018. En 2019, mis colegas y yo obtuvimos la primera beca de investigación de la NASA. para estudiar tecno-firmas atmosféricas, y este año, la NASA financió otros dos estudios de tecno-firmas. Si la tendencia continúa, la búsqueda de inteligencia en el universo finalmente puede escapar del factor de risa que durante tanto tiempo la dejó asociada con malos programas de ciencia ficción y locura genérica de ovnis. El campo, que en el pasado fue desarrollado casi exclusivamente por científicos establecidos de mayor edad con menos que perder, finalmente puede establecer una comunidad de investigadores de todos los niveles de edad y experiencia.

Ese último paso es crucial. Si bien las noticias sobre señales candidatas como BLC-1 siempre generarán rumores, la verdad sobre la búsqueda de inteligencia, la búsqueda de exo-civilizaciones, es que probablemente requerirá mucho tiempo y esfuerzo. Ese es el precio que paga por una gran ciencia; es el precio que pagas por saber algo extraordinario. Acostumbrarse a esa realidad significa prestar tanta atención al viaje como a los resultados esperados. Ese viaje extraordinario, el que nos lleva a las costas de mundos alienígenas, en realidad apenas está comenzando.

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