La última estimación del número de planetas similares a la Tierra en la galaxia es adecuadamente astronómica, con un peso mínimo de 300 millones de posibles Tierras alienígenas (y tal vez muchas más).

Pero incluso ese número puede ser una gran subestimación del número de cuerpos celestes que, en teoría, pueden sustentar la vida tal como la conocemos. Y solo necesitamos mirar a nuestro propio sistema solar para ver por qué: resulta que los océanos de la superficie de la Tierra son la excepción a la regla cuando se trata de agua líquida.

Más allá de la Tierra, hay evidencia de siete océanos más en el sistema solar (y la teoría sugiere que hay al menos dos más). Pero todos estos son océanos subsuperficiales, encerrados en las costras heladas y rocosas de millas de espesor de las lunas y planetas enanos del sistema solar exterior.

Si nos enteramos de que tales mundos oceánicos interiores son tan abundantes alrededor de otras estrellas como lo son aquí, aumentaría la cantidad de oportunidades que ha tenido la vida de desarrollarse en la galaxia, mejoraría las probabilidades de que sobreviva con el tiempo y tal vez incluso explicaría por qué ». Todavía tengo que encontrar pruebas convincentes de otras civilizaciones tecnológicas por ahí.

Eso es todo según un conciso informe [PDF] presentado en la Conferencia anual de ciencia lunar y planetaria esta semana. En el informe, S. Alan Stern, científico planetario del Southwest Research Institute , explora las implicaciones de una galaxia llena de sistemas estelares en los que, al igual que nuestro propio sistema solar, los mundos con océanos debajo de la superficie son comunes.

Tenga en cuenta que el informe es una extrapolación de los hallazgos actuales y una exploración de sus implicaciones. Los astrónomos todavía están recopilando datos sobre los mundos oceánicos del sistema solar y solo están comenzando a encontrar evidencia de posibles exolunas que orbitan planetas en otros sistemas estelares. De manera similar, son los primeros días para medir la composición de los exoplanetas, sin importar sus lunas.

Dicho esto, dado lo que sabemos, es una perspectiva fascinante y, si es precisa, podría significar que nuestra propia experiencia aquí en la Tierra es un caso aún más especial de lo que creemos.

Agua, agua en todas partes

El sistema solar exterior está lleno de agua, a menudo en forma de vapor o hielo. Pero nos ha sorprendido descubrir que el agua líquida no solo existe, sino que es mucho más común de lo esperado.

La evidencia más fuerte sugiere que existen océanos subsuperficiales en la luna Europa de Júpiter y en las lunas de Saturno, Encelado y Titán. Pero también pueden estar presentes en varias otras lunas del sistema solar exterior, como Calisto, Ganímedes y Tritón, e incluso en el planeta enano Plutón.

Para las lunas que orbitan alrededor de los gigantes gaseosos, la energía gravitacional está en el asiento del conductor. A medida que las lunas trazan órbitas elípticas alrededor de sus planetas, las diferentes fuerzas gravitacionales flexionan sus interiores y producen grandes cantidades de calor, más que suficiente, se cree, para mantener los océanos líquidos. En el caso de Plutón (y quizás otros objetos del Cinturón de Kuiper), los científicos creen que los materiales radiactivos en el núcleo mantienen sus océanos calientes y líquidos .

Estos mundos oceánicos interiores son algunos de los mejores lugares del sistema solar para buscar vida más allá de la Tierra. Ya sabemos que los extremófilos, organismos unicelulares que viven en condiciones extremas, prosperan alrededor de respiraderos volcánicos en las profundidades de nuestros océanos, en gran parte aislados del sol. Como mínimo, los científicos creen que, en las condiciones adecuadas, formas de vida similares también podrían encontrar un punto de apoyo en las lunas exteriores del sistema solar.

Si el resto de la galaxia parece estar en casa

Entonces, ¿qué pasa si otros sistemas estelares son como el nuestro, repletos de océanos subterráneos en lunas y planetas enanos? En su informe, Stern sugiere que los mundos oceánicos interiores tienen varias ventajas sobre los mundos oceánicos exteriores y, por lo tanto, si son comunes, es mucho menos probable que estemos solos en el universo, pero también, podría ser mucho más difícil probar el caso. .

Debido a que los océanos interiores están revestidos de costras rocosas y heladas de kilómetros de espesor, dependen menos de las condiciones alrededor de su estrella anfitriona. Esto significa que pueden persistir mucho más allá de las zonas habitables del mundo oceánico externo, como hemos visto en nuestro sistema solar, y alrededor de una variedad más amplia de tipos estelares. Es posible que ni siquiera necesiten una estrella anfitriona, escribe Stern, y podrían existir en planetas errantes expulsados ​​de sus sistemas.

Además, si la vida evolucionara en un mundo oceánico interior, la capa protectora natural de su mundo natal la protegería de una variedad de riesgos existenciales que enfrenta la vida en la superficie de los planetas.

Estos incluyen impactos de asteroides y cometas, la detonación de supernovas cercanas y la peligrosa radiación estelar de sus estrellas anfitrionas. De hecho, tales planetas tendrían poca necesidad de campos magnéticos fuertes, como los de la Tierra, para protegerlos de la radiación.

Tales condiciones podrían resultar ideales para que la vida evolucione y prospere. Y esto podría significar que la vida ocurre con más frecuencia y persiste más en los mundos oceánicos interiores que en los planetas con océanos superficiales. Pero si la vida, y más específicamente la vida inteligente, existe en esos mundos —ambos siguen siendo «grandes si», enfatiza Stern, sería más difícil de descubrir.

“La misma capa protectora de hielo y roca que crea ambientes estables para la vida también secuestra esa vida de una fácil detección”, dijo Stern .

Por ejemplo, los científicos apuntan a sondear atmósferas de exoplanetas en busca de biofirmas en un futuro cercano, pero tales signos de vida estarían firmemente contenidos dentro de las conchas de los mundos oceánicos interiores. Y mientras que la Tierra filtra las señales de radio de nuestra civilización como un tamiz, ninguna señal escaparía de las gruesas conchas heladas y rocosas de los mundos oceánicos interiores. De hecho, especula Stern, es menos probable que la vida inteligente que evoluciona en tales mundos sea tan consciente del universo más amplio, se comunique con señales electromagnéticas y desarrolle viajes espaciales.

Encontrar la prueba aquí primero

Todo esto, por supuesto, depende de cuán comunes sean los mundos oceánicos interiores y si realmente son capaces de albergar vida. Probablemente aprendamos más sobre ambos en los próximos años.

Ya se están realizando estudios orbitales de las superficies de Europa y Encelado . Más lejos, los científicos esperan enviar módulos de aterrizaje a estas lunas también y muestrear más directamente los océanos que se encuentran debajo. Y aunque la detección de exolunas sigue siendo un desafío, los instrumentos más sensibles y los nuevos métodos creativos pueden, en el futuro, dar una idea de la frecuencia con la que ocurren y de qué están hechos.

Mientras tanto, sin embargo, es fascinante especular sobre cómo podría desarrollarse la vida en entornos tan ajenos al nuestro.

Los impactos de asteroides y cometas, por ejemplo, han ejercido una enorme influencia sobre los caminos evolutivos de la vida en nuestro planeta. Y para los humanos, los movimientos del sol, la luna, los planetas y las estrellas han inspirado mitologías , física, la teoría de la gravedad y, en general, una mayor comprensión de nuestro lugar en el universo. ¿Y si esta ventana al cosmos se nos cerrara? ¿Qué historias contamos entonces?