Un planeta extraterrestre yace sepultado en las profundidades de la Tierra, señala investigación

 

Ahora se acepta que nuestra Luna es el resultado del impacto entre un protoplaneta del tamaño de Marte, llamado Theia, y nuestro planeta en los albores de su vida. Un equipo de investigadores sugiere ahora que los restos de Theia se encuentran en las profundidades del manto terrestre, en forma de dos capas de roca densa, del tamaño de un continente.

 

 

Estas capas rocosas, ubicadas bajo África occidental y el Océano Pacífico, han intrigado a los sismólogos durante décadas. Con 1.000 kilómetros de espesor y varios miles de kilómetros de ancho, “ constituyen los elementos más grandes del manto terrestre ”, especifica Qian Yuan, especialista en geodinámica de la Universidad Estatal de Arizona (ASU). A medida que las ondas sísmicas atraviesan estas capas, se desaceleran abruptamente, lo que sugiere que son más densas y químicamente diferentes de la roca del manto circundante.

 

El LLSVP africano

 

Estas superplumas, o “grandes zonas de baja velocidad de corte” (o Large Low-Shear-Velocity Province , o LLSVP en inglés), podrían ser el resultado de una cristalización del magma, tan denso y rico en hierro que habría hundido hasta el fondo del manto líquido, mientras la Tierra completaba su formación. También pueden ser densos fragmentos de rocas primitivas del manto, vestigios del impacto que dio origen a la Luna. Pero una nueva investigación lleva a Yuan y su equipo a creer que estos LLSVP son restos del propio impactador alienígena.

Una invitación a soñar, lista para ser usada.

Un impactador casi tan grande como la Tierra

“  Una idea loca, pero posible ”, afirma el especialista. De hecho, los investigadores han reunido varias pruebas a favor de esta hipótesis, que según Edward Garnero, sismólogo de la ASU que no participó en este nuevo estudio, es completamente admisible. Un estudio realizado en 2012 por el geoquímico Sujoy Mukhopadhyay ya proporcionó pruebas de que los LLSVP existen desde el momento del impacto de la formación de la Luna, hace unos 4.500 millones de años.

Un planeta extraterrestre yace sepultado en las profundidades de la Tierra, señala investigación
El objeto que dio origen a la Luna habría dejado huellas en las profundidades del manto terrestre… © Q. Yuan et al.

Las imágenes sísmicas han permitido rastrear las columnas de magma que alimentan los volcanes de Islandia y las islas de Samoa hasta el LLSVP. Durante la última década, Mukhopadhyay y otros han descubierto que las lavas que fluyen desde estas islas contienen un registro isotópico de elementos radiactivos que se formaron hace sólo 100 millones de años en la historia de la Tierra. Además, un nuevo modelado del impactador que formó la Luna sugiere que podría haber depositado una carga de roca densa en las profundidades de la Tierra.

La teoría del impacto gigante se desarrolló en la década de 1970 y sigue siendo la que más probablemente explica la formación de la Luna; explica en particular por qué no hay agua en la Luna y por qué su núcleo es pobre en hierro. De hecho, un impacto cataclísmico podría explicar por qué compuestos volátiles como el agua se vaporizaron y por qué fragmentos de roca de baja densidad expulsados ​​al espacio se aglomeraron para formar nuestro satélite natural.

Según esta teoría, el objeto impactador habría sido del tamaño de Marte o, según variantes más recientes, mucho más pequeño. Sin embargo , el trabajo realizado en 2019 por el colaborador de Yuan, el astrofísico de ASU Steven Desch, sugiere que Theia era casi tan grande como la Tierra.

Fueron las proporciones de hidrógeno y deuterio medidas en rocas lunares (informadas por la misión Apolo), las que llevaron a Desch y su equipo a esta conclusión. De hecho, descubrieron que el hidrógeno era mucho más abundante en algunas de las muestras de la Luna que en las rocas terrestres. Sin embargo, para capturar y preservar tanto hidrógeno, los científicos creen que Theia debe haber sido enorme. También tenía que estar desprovisto de agua: de lo contrario, los niveles de deuterio medidos en las rocas lunares habrían sido mayores, porque el agua se enriquece naturalmente en deuterio cuando se forma en el espacio interestelar. Un protoplaneta así, seco y masivo, se habría separado en capas con un núcleo empobrecido en hierro y un manto rico en hierro, aproximadamente entre un 2% y un 3,5% más denso que la Tierra actual.

Una hipótesis que se confirmará durante futuras misiones lunares

El modelado de Yuan mostró que después de la colisión, el núcleo de Theia se habría fusionado rápidamente con el de la Tierra. También estudió el destino del manto del impactador, variando su tamaño y densidad; esto con el fin de determinar cuáles fueron las condiciones que habrían permitido que el material persistiera, en lugar de desintegrarse y hundirse hasta la base del manto.

Estas simulaciones revelaron que las rocas del manto que eran entre un 1,5 y un 3,5 por ciento más densas que las rocas de la Tierra resistieron y finalmente se acumularon cerca del núcleo. Un resultado que corrobora los obtenidos por Desch. ¡Una Theia masiva también explicaría la escala de los LLSVP, que contienen un total de seis veces más masa que la Luna! Si estas superplumas son extraterrestres, explica Yuan, sólo un impactador tan grande podría haberlas traído.

Sin embargo, persisten algunas incertidumbres, particularmente en lo que respecta a la estructura interna del LLSVP. Un estudio publicado el año pasado sugiere que su espesor, que según las estimaciones iniciales puede alcanzar los 1.000 kilómetros, en última instancia será de sólo unos pocos cientos de kilómetros, antes de que estas capas de roca se dispersen en columnas ramificadas. Una estructura de este tipo, menos monolítica de lo que se había previsto anteriormente, también sería coherente con otro análisis que revela que los LLSVP son más densos en profundidad. Sin embargo, los LLSVP menos masivos no son compatibles con la hipótesis según la cual Theia era casi del tamaño de una protoTierra.

Para respaldar su teoría, Desch y Yuan creen que podría ser interesante buscar similitudes geoquímicas entre las lavas de las islas y las rocas del manto lunar. Ninguna de las muestras traídas por Apolo conserva rastros del manto inalterado; Sin embargo, es probable que dichas rocas sean exhumadas del mayor cráter de impacto de la Luna, situado en el Polo Sur. Este será uno de los objetivos de futuras misiones de la NASA y China.

Además, si se encuentran restos de Theia en el manto terrestre, es posible que no estén solos. De hecho, los sismólogos observan cada vez más pequeñas bolsas de material ultradenso en el manto profundo, de sólo unos pocos cientos de kilómetros de diámetro, a menudo cerca de los LLSVP. Quizás los restos hundidos de núcleos ricos en hierro de otros planetas en miniatura que chocaron contra la Tierra primitiva…

 

Theia, quizás tan grande como la proto-Tierra, habría entregado sus rocas más densas al interior del planeta

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