Trozo del continente hundido de Zealandia es dos veces más antiguo de lo que se afirmaba

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Si bien no aparece en la mayor parte de los mapas, varios investigadores están conforme que Zealandia es un inmenso continente sumergido practicamente en todo su conjunto, que se encuentra a unos 1.066 metros bajo el Pacífico Sur.

Si bien la definición de continente es controvertida, un grupo de investigadores sugirieron que un continente debería tener límites nitidamente definidos, ocupar un área mayor a 1 millón de kilómetros cuadrados, estar elevado por encima de la corteza oceánica circundante y tener una corteza continental más gruesa que esa corteza oceánica.

Nick Mortimer, un geólogo de GNS Science de Nueva Zelanda, manifestó a Insider:

“No es como una montaña, un país o un mundo. No hay un organismo formal para aprobar un continente”.

Si bien la definición de continente es controvertida, el conjunto de Mortimer propuso que un continente debería tener límites nitidamente definidos, ocupar un área mayor a 1 millón de kilómetros cuadrados, estar elevado por encima de la corteza oceánica circundante y tener una corteza continental más gruesa que esa corteza oceánica.

Zealandia cumple con todas esas estipulaciones.

“Si tuviera que drenar los océanos, Zealandia se destacaría como una meseta bien definida y de alto nivel encima del fondo del océano”.

Lo considera «el continente más delgado, más sumergido y más pequeño».

Mapa topográfico del continente de Zealandia. (Wikimedia Commons)

El inconveniente, en cambio, era que hasta hace poco, la corteza y roca más antiguas nunca muestreadas en Zealandia poseía solo 500 millones de años, mientras que todos los demás continentes contienen una corteza que tiene mil millones de años o más.

Pero un ensayo actual localizó que parte del continente sumergido es dos veces más antiguo de lo que los geólogos pensaban con anterioridad, lo que podría propulsar el argumento de Mortimer.

Rose Turnbull, geóloga de Nueva Zelanda y coautora del ensayo, manifestó en una declaración:

“Este reciente ensayo cumple esa última casilla continental. Ya no hay ninguna duda de que vivimos en la cuspide de un continente”.

Cómo salir con un continente

Zealandia, un vocablo que acuñó el geofísico Bruce Luyendyk en 1995, está formado por Nueva Zelanda y una recopilación de pedazos de corteza sumergidos que se desprendieron de un antiguo supercontinente denominado Gondwana hace unos 85 millones de años.

Mas o menos el 94 por ciento está debajo del agua: Zealandia se hundió bajo las olas entre 30 y 50 millones de años mas tarde de que se desprendiera de Gondwana. Así que es una masa de tierra complicado de investigar.

Los geólogos detrás de el estudio actual observaron 169 pedazos de granito de Zealandia, que se localizaron debajo de las islas Stewart y Sur de Nueva Zelanda. El granito se forma cuando el magma cristaliza en las profundidades de la corteza terrestre.

Un mapa tectónico que muestra la edad y el tipo de roca debajo de Zealandia

Un mapa tectónico que muestra la edad y el tipo de roca debajo de Zealandia. Crédito: GNS Science

Al extraer cristales microscópicos del granito, el equipo pudo definir tanto la edad de los cristales como de la corteza en la que se formaron.

Los resultados mostraron que la corteza fue una vez porción de otro supercontinente conocido como Rodinia, que se formó hace entre 1.300 millones y 900 millones de años.

En diferentes palabras, la historia geológica de Zealandia empieza mucho anteriormente de hace 500 millones de años.

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Mapeo de Zealandia con un detalle sin precedentes

Porción de el propósito de Turnbull es crear un mapa 4D del litoral occidental de Zealandia, para visualizar cómo se ve ese límite en tres dimensiones y cómo ha cambiado con el tiempo.

El año anterior, Mortimer ayudó a mapear la figura y la profundidad del fondo del océano que rodea a Zealandia, lo que se conoce como mapa batimétrico.

El mapa, porción de una idea global para investigar todo el fondo oceánico del mundo para 2030, además divulgó la dimensión y las costas de Zealandia con un detalle sin precedentes.

asimismo, el equipo de Mortimer creó un mapa tectónico que muestra la situación de las costras continentales y oceánicas que componen la masa de tierra hundida.

Estos modernos mapas detallados, al lado con el hallazgo de que partes de Zealandia son más antiguas de lo que los geólogos pensaban, proponen más prueba de que debería considerarse el octavo continente, según Mortimer.

Mortimer manifestó:

“Esperamos que Zealandia al final se abra camino en los mapas mundiales generales, se le enseñe en las escuelas y se transforme en un nombre tan familiar como Antártida”.

El ensayo investigador ha sido difundido en la revista Geology.

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