Hoy en día, a Marte se le conoce coloquialmente como el ‘Planeta Rojo’ debido a que su paisaje seco y polvoriento es rico en óxido de hierro (también conocido como ‘óxido’). Además, la atmósfera es extremadamente delgada y fría, y no puede existir agua en la superficie en otra forma que no sea hielo.

Pero como atestiguan el paisaje marciano y otras líneas de evidencia, Marte fue una vez un lugar muy diferente, con una atmósfera más cálida y densa y agua que fluía en su superficie.

Durante años, los científicos han intentado determinar cuánto tiempo existieron los cuerpos naturales en Marte y si fueron o no intermitentes o persistentes.

Otra cuestión importante es cuánta agua tuvo alguna vez Marte y si fue suficiente para sustentar la vida. Según un nuevo estudio realizado por un equipo internacional de científicos planetarios, Marte pudo haber tenido suficiente agua hace 4500 millones de años para cubrirlo en un océano global de hasta 300 metros (casi 1000 pies) de profundidad.

Junto con las moléculas orgánicas y otros elementos distribuidos por todo el Sistema Solar por asteroides y cometas en este momento, argumentan, estas condiciones indican que Marte puede haber sido el primer planeta del Sistema Solar en albergar vida.

El estudio fue realizado por investigadores del Institut de Physique du Globe de Paris (IPGP) de la Universidad de París, el Centro de Formación de Estrellas y Planetas de la Universidad de Copenhague (StarPlan), el Instituto de Geoquímica y Petrología (GeoPetro) en ETH Zürich, y el Instituto de Física de la Universidad de Berna .
El artículo que describe su investigación y hallazgos apareció recientemente en Science Advances . Como indican en su artículo, los planetas terrestres sufrieron un período de impactos de asteroides significativos (el Bombardeo Pesado Tardío ) después de su formación hace más de 4.500 millones de años.

Se cree que estos impactos son la forma en que el agua y los componentes básicos de la vida (moléculas orgánicas) se distribuyeron por todo el Sistema Solar. Sin embargo, el papel de este período en la evolución de los planetas rocosos en el Sistema Solar interior, particularmente en lo que respecta a la distribución de elementos volátiles como el agua, todavía se debate.

Por el bien de su estudio, el equipo internacional informó sobre la variabilidad de un solo isótopo de cromo ( 54 Cr) en meteoritos marcianos que datan de este período temprano. Estos meteoritos formaban parte de la corteza de Marte en ese momento y fueron expulsados ​​debido a impactos de asteroides que los enviaron al espacio.

En otras palabras, la composición de estos meteoritos representa la corteza original de Marte antes de que los asteroides depositaran agua y varios elementos en la superficie.

Dado que Marte no tiene una tectónica de placas activa como la Tierra, la superficie no está sujeta a convección y reciclaje constantes. Por lo tanto, los meteoritos expulsados ​​de Marte hace miles de millones de años ofrecen una visión única de cómo era Marte poco después de que se formaran los planetas del sistema solar.

Como dijo el coautor, el profesor Bizzarro del Centro StarPlan, en un comunicado de prensa de la facultad de la UCPH :

«La tectónica de placas en la Tierra borró toda evidencia de lo que sucedió en los primeros 500 millones de años de la historia de nuestro planeta. Las placas se mueven constantemente y se reciclan y destruyen en el interior de nuestro planeta. En contraste, Marte no tiene una tectónica de placas tal que La superficie del planeta conserva un registro de la historia más antigua del planeta».

Al medir la variabilidad de 54 Cr en estos meteoritos, el equipo estimó la tasa de impacto de Marte hace alrededor de 4.500 millones de años y la cantidad de agua que arrojaron.

Según sus resultados, habría suficiente agua para cubrir todo el planeta en un océano de al menos 300 metros de profundidad (~1000 pies) y hasta 1 kilómetro (0,62 millas) de profundidad en algunas áreas.

En comparación, había muy poca agua en la Tierra en ese momento porque un objeto del tamaño de Marte había chocado con la Tierra, lo que llevó a la formación de la Luna (es decir, la Hipótesis del Gran Impacto ).

Además de agua, los asteroides también distribuyeron moléculas orgánicas como aminoácidos (los componentes básicos del ADN, el ARN y las células proteicas) a Marte durante el Bombardeo Pesado Tardío. Como explicó Bizarro, esto significa que la vida podría haber existido en Marte cuando la Tierra era estéril:

«Esto sucedió dentro de los primeros 100 millones de años de Marte. Después de este período, sucedió algo catastrófico para la vida potencial en la Tierra. Se cree que hubo una colisión gigantesca entre la Tierra y otro planeta del tamaño de Marte. Fue una colisión energética que formó el sistema Tierra-Luna y, al mismo tiempo, acabó con toda la vida potencial en la Tierra».

Este estudio es similar a una investigación reciente que utilizó las proporciones de deuterio a hidrógeno de los meteoritos marcianos para crear modelos de evolución atmosférica. Sus hallazgos mostraron que Marte pudo haber estado cubierto de océanos cuando la Tierra todavía era una bola de roca fundida.

Estas y otras preguntas relacionadas con la evolución geológica y ambiental de Marte serán investigadas más a fondo por misiones robóticas destinadas a Marte en esta década (seguidas de misiones tripuladas en la década de 2030).