7 datos sobre los hongos gigantes que crecieron en la Tierra prehistórica

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Hace unos 420 millones de años, los objetos más grandes de la Tierra no eran árboles ni animales. En la era Paleozoica, extraños organismos dominaban la tierra, los cuales son conocidos en la comunidad científica como prototaxites.

Parecían conos alargados de unos 8 metros de altura, y criaturas invertebradas construían casas en su interior. A juzgar por los restos fosilizados, crecieron algas en la superficie de estos misteriosos objetos.

Durante muchos años, los científicos no pudieron atribuir prototaxitos ni a los árboles ni a los animales. Pero luego encontraron evidencia de que estos son hongos enormes. En este artículo te invitamos a conocer más sobre estos gigantes prehistóricos.

Verás que hace varios miles de años nuestro planeta parecía el escenario de películas de ciencia ficción.

Los hongos gigantes de la antigüedad eran considerados árboles

Por primera vez, los restos fosilizados de prototaxitas se encontraron en 1843, durante la exploración de depósitos de carbón en la provincia canadiense de Quebec. Durante algún tiempo, los objetos misteriosos se mantuvieron en el museo, y solo en 1859 fueron estudiados por el botánico escocés John Dawson.

Al principio, vio los restos como ancestros a largo plazo de las coníferas. Describió estas formaciones como troncos lisos sin ramas, con partículas individuales de micelio de hongos brotando en ellos.

Huella fosilizada de un hongo gigante

Durante muchos años se pensó que los fósiles eran madera podrida, pero luego William Carruthers sugirió que los prototaxitos eran algas antiguas. Después de él, la británica Arthur Church (Iglesia de Arthur) sugirió que los científicos estaban tratando con hongos, pero su trabajo científico fue ignorado y la comunidad científica siguió considerando a los prototaxitos como plantas acuáticas.

Y solo a principios del siglo XXI, el botánico Francis Hueber convenció a todos de que se trataba de hongos. Mientras estudiaban los fósiles a través de un microscopio, los científicos encontraron talos en ellos, los llamados cuerpos que forman algunas algas y hongos.

Los hongos antiguos tienen anillos anuales.

Mientras estudiaban los fósiles de hongos gigantes, los científicos descubrieron que las rayas son visibles en su corte: parecen anillos de árboles anuales (mencionados en este artículo), por lo que puede averiguar su edad.

Sin embargo, a diferencia de los anillos de madera, a menudo se fusionan en prototaxitas. Fue durante su estudio que los científicos descubrieron estructuras de células tubulares largas y ramificadas, casi las mismas que las del micelio de hongos. Es imposible averiguar la edad de los hongos antiguos de estos anillos.

En la antigüedad, los hongos eran del tamaño de una casa.

Según los fósiles, los hongos prototaxitos gigantes podían medir hasta 8 metros de altura. Al mismo tiempo, su diámetro promedio fue de 1,3 metros. A menudo se representan como conos largos de superficie lisa que crecen cerca del agua.

Debe ser así como crecieron, porque los científicos tienen motivos para pensar que los hongos prototaxitos tienen algo en común con las algas.

Enormes hongos de la antigüedad pueden ser parientes de las algas

Existe la hipótesis de que los prototaxitos no son hongos puros, tal vez sean un híbrido de algas y hongos. En 2010, un grupo de científicos dirigido por Linda Graham sugirió que las formaciones en forma de cono surgieron como resultado de la torsión del micelio de hongos, cianobacterias y plantas bajo la influencia del viento. Esta es una hipótesis muy interesante que puede resultar cierta.

Los hongos altos dominaron la Tierra

Sean lo que sean los prototaxitos gigantes, en la era Paleozoica dominaron nuestro planeta. En aquellos tiempos ya existían plantas, pero no superaban el medio metro de altura, cubrían tierras bajas húmedas y no tenían sistema vascular.

Por lo tanto, los prototaxitos gigantes eran más altos y poderosos que ellos, gracias a lo cual extendieron una apariencia ramificada de micelio bajo tierra y absorbieron materia orgánica nutritiva.

Quizás los prototaxitos sean un híbrido de algas y hongos.

Los hongos antiguos dieron lugar a formas de vida complejas

Los científicos creen que si no fuera por los prototaxitos gigantes, las plantas y los animales actuales no existirían en el mundo. A lo largo de los años, los prototaxitos han liberado sustancias al medio ambiente para ablandar el suelo; se cree que con el tiempo incluso podrían romper rocas.

Gracias a este largo, pero importante proceso para la historia de la Tierra, surgieron las plantas vasculares en nuestro planeta. Y después de eso, aparecieron especies complejas de organismos.

Los hongos gigantes desaparecieron debido a las plantas.

Sin embargo, al ayudar a las plantas a crecer, los antiguos hongos han cavado su propia tumba. Dominaron la Tierra durante unos 70 millones de años, pero luego desaparecieron. Una versión dice que los animales se comieron los hongos: les gustaron tanto que no pudieron recuperarse.

Según otra versión, los hongos gigantes perdieron la batalla por el agua, la comida y el espacio: las plantas eran más fuertes que ellos.

Los hongos también existen hoy en día, pero no son tan grandes como antes. Pero aún juegan un papel muy importante: algunos científicos creen que pueden salvarnos de muchas enfermedades.

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