Uno de los estudios más grandes del mundo busca señales de extraterrestres

El proyecto Breakthrough Listen, financiado por el sector privado en busca de evidencia de inteligencia extraterrestre, ha comenzado a trabajar en el conjunto de radiotelescopios MeerKAT en Sudáfrica.

Durante los próximos dos años, el equipo buscará más de un millón de estrellas cercanas, aumentando el número de objetivos observados en un factor de 1000.

“Estoy encantada de poder buscar tecnoseñales con uno de los telescopios más sensibles del mundo”, dice la Dra. Cherry Ng, científica del proyecto Breakthrough Listen. “MeerKAT nos dará la capacidad de detectar un transmisor similar a las radiobalizas más brillantes de la Tierra a una distancia de 250 años luz”.

Hay alrededor de 260.000 estrellas en este rango. Para estrellas más distantes, la búsqueda se vuelve más difícil, pero aún existe la posibilidad de encontrar señales de fuentes distantes.

La Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI, por sus siglas en inglés) se encuentra en la posición poco envidiable de que rara vez recibe fondos del gobierno para la investigación. La NASA ha evitado en gran medida la investigación SETI desde que se canceló una encuesta de microondas de alta resolución planificada en 1993.

La conexión de SETI con las teorías de la conspiración a veces eclipsa su capacidad para responder una de las preguntas más importantes que la humanidad puede hacer: ¿Estamos solos en el universo?

Breakthrough Listen trabaja con el Telescopio Green Bank en los EE. UU. y el Telescopio Parkes en Australia, entre otros. MeerKAT es la última incorporación.

La matriz MeerKAT de 64 platos puede ver un área del cielo 50 veces más grande que el Telescopio Green Bank, lo que la convierte en una herramienta excepcional para capturar amplias franjas de vecindarios galácticos cercanos.

Es importante destacar que el software Breakthrough Listen de MeerKAT les permite trabajar en “modo colaborativo”, lo que significa que se conectan a un telescopio y pueden buscar tecnoseñales sin interferir con las observaciones de otros astrónomos.

“Un campo de visión tan grande generalmente contiene muchas estrellas, que son objetos de tecnoseñales interesantes”, dice el investigador principal de Breakthrough Listen, el Dr. Andrew Simion.

“Nuestra nueva supercomputadora nos permite combinar las señales de 64 platos para obtener imágenes de alta resolución y alta sensibilidad de estos objetivos sin interferir con otros astrónomos que usan la matriz”.

Uno de los primeros objetivos que Breakthrough Listen observará con MeerKAT es Proxima Centauri, la estrella más cercana con dos planetas rocosos conocidos en la zona habitable.

Hasta el momento, no hay signos de una civilización extraterrestre. Los astrónomos tienen opiniones contradictorias sobre si hay civilizaciones tecnológicas que buscar. Algunos astrónomos sugieren que si estuvieran allí, ya los habríamos visto.

Esta es la premisa de la Paradoja de Fermi, que sugiere que la vida probablemente sea común en otras partes del universo, por lo que es extraño que aún no la hayamos visto.

La premisa de Breakthrough Listen es que si no miramos, no obtendremos una respuesta. Las poderosas capacidades de MeerKAT harán que esta búsqueda sea más completa. Solo el tiempo dirá si lo encuentran o no.

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