Pocos de nosotros pensamos mucho en los contenidos giratorios y giratorios de la Tierra hasta que algún movimiento repentino, un terremoto o una erupción volcánica, nos sacude a nuestros sentidos.

Los geocientíficos, sin embargo, están un poco más al tanto de la dinámica de las entrañas de la Tierra, y acaban de descubrir que el sólido núcleo interno de hierro de la Tierra, que generalmente gira dentro de una envoltura exterior fundida casi sin fricción, parece haberse ralentizado hasta detenerse.

Antes de que alguien entre en pánico y busque una copia de una terrible película de ciencia ficción de hace 20 años que predice tal evento con la esperanza de inspirar una solución, no es la primera vez que se registra un evento de este tipo. Ni siquiera es el primero en la historia reciente.

«Mostramos observaciones sorprendentes que indican que el núcleo interno casi ha dejado de rotar en la última década y puede estar experimentando un retroceso en una oscilación multidécada, con otro punto de inflexión a principios de la década de 1970», los geofísicos Yi Yang y Xiaodong Song de Pekín. Universidad de Beijing escriben en su artículo publicado.

Solo sabemos desde hace unas pocas décadas que el núcleo interno de la Tierra gira en relación con el manto que se encuentra sobre él, desde que Song y su compañero sismólogo Paul Richards lo confirmaron en 1996 en la Universidad de Colombia. Antes de su trabajo, la idea de que el núcleo interno de la Tierra gira por separado del resto del planeta era una teoría no probada, predicha por un modelo no probado del campo magnético de la Tierra.

Desde entonces, los científicos de la Tierra han estado tratando de averiguar, desde una distancia de 5100 kilómetros (o 3170 millas), qué tan rápido o lento gira el núcleo interno.

Al principio, se pensó que el núcleo interno realizaba una revolución completa cada 400 años , impulsado por un par electromagnético y equilibrado por la atracción gravitacional. Pero otros científicos pronto teorizaron que gira mucho más lento, tardando 1.000 años o más en girar por completo.

La velocidad de esta rotación, y si varía, todavía se debate hoy. Sin embargo, el núcleo interno continúa su camino alegre, sin darse cuenta del estridente debate anterior.

Volviendo al tema, Song volvió al mismo método que él y Richards usaron para inferir que el núcleo interno gira. En 1996, el dúo rastreó lecturas de ondas sísmicas de terremotos repetidos llamados dobletes que atravesaron el núcleo interno, desde el Atlántico sur hasta Alaska, entre 1967 y 1995.

Si el núcleo interno no se hubiera movido, las ondas de choque deberían haber seguido el mismo camino. Pero Song y Richards demostraron que las ondas sísmicas se hicieron una fracción de segundo más rápidas desde la década de 1960 hasta la de 1990.

Ahora, en el nuevo estudio con Yang, Song ha revisado esos datos antiguos, comparándolos con patrones más recientes de ondas sísmicas casi idénticas que sugieren que el núcleo interno se ha ralentizado hasta detenerse, e incluso podría estar invirtiéndose.

Descubrieron que desde alrededor de 2009, las rutas que anteriormente mostraban una variación temporal significativa han mostrado pocos cambios a medida que las ondas sísmicas atraviesan el núcleo y salen por el otro lado. Cualquier diferencia horaria había desaparecido.

«Este patrón globalmente consistente sugiere que la rotación del núcleo interno se ha detenido recientemente», escriben Yang y Song .

También parece que este reciente estancamiento del núcleo interno está asociado con una inversión de rotación, dicen Yang y Song, la esfera de hierro sólido retrocede hacia el otro lado como parte de una oscilación de siete décadas.

Según sus cálculos, un pequeño desequilibrio en las fuerzas electromagnéticas y gravitatorias sería suficiente para desacelerar y luego revertir la rotación del núcleo interno como se observa.

Eso no es todo. Los investigadores señalan que el cambio de siete décadas coincide con otros cambios periódicos observables en la superficie de la Tierra, en la duración del día y el campo magnético , los cuales tienen una periodicidad de seis a siete décadas. Los patrones de décadas en las observaciones climáticas, de la temperatura media global y el aumento del nivel del mar, también parecen alinearse extrañamente.

Para Yang y Song, esta oscilación frecuente, de cambios lentos y apenas perceptible que oscila de un lado a otro cada 60 a 70 años parece indicar «un sistema de resonancia en diferentes capas de la Tierra», como si el planeta estuviera tarareando al mismo tiempo. .

Dado que se cree que el núcleo interno de la Tierra está vinculado dinámicamente a sus capas externas, unido al núcleo externo por acoplamiento electromagnético y unido al manto por fuerzas gravitatorias, el estudio también podría ayudar a comprender cómo los procesos en el interior de nuestro planeta afectan su superficie: la fina corteza sobre la que vivimos, asentada sobre un interior arremolinado.

«Estas observaciones proporcionan evidencia de interacciones dinámicas entre las capas de la Tierra, desde el interior más profundo hasta la superficie», concluyen Yang y Song .

El estudio ha sido publicado en Nature Geoscience .