En los últimos años, la evidencia sugiere que podría haber algo al acecho en las afueras del Sistema Solar, algo grande y posiblemente muy oscuro.

Esa cosa grande y oscura ha sido nombrada Planeta Nueve , su presencia se infiere por algunas órbitas peculiarmente agrupadas detectadas en pequeños objetos en el Cinturón de Kuiper del Sistema Solar exterior. Algunos científicos creen que algo ha causado una interrupción gravitacional que creó estas órbitas.

Sus cálculos sugieren que, sea lo que sea, el objeto tiene entre 5 y 10 veces la masa de la Tierra.

Sin embargo, el Sistema Solar exterior está muy lejos y los objetos en él son muy difíciles de detectar. El Planeta Nueve, si existe, debería estar orbitando el Sol en algún lugar entre 400 y 800 veces la distancia de la Tierra al Sol. Entonces, aunque los científicos han estado buscando el Planeta Nueve, hasta ahora, ha eludido a todos.

Una posible razón para esto podría ser si el Planeta Nueve es un objeto oscuro; como, por ejemplo, un agujero negro . Un agujero negro de este tipo no solo no emitiría luz, sino que sería extremadamente pequeño, prácticamente imposible de detectar incluso si pudiera reflejar la luz.

Pero el astrónomo Man Ho Chan de la Universidad de Educación de Hong Kong en China cree que aún podríamos localizarlo de todos modos.

Diagrama de un agujero negro de 5 masas terrestres, de un artículo de 2019 que especula sobre la naturaleza del Planeta Nueve. Un agujero negro de esta masa tendría alrededor de 9 centímetros (5 pulgadas) de ancho. ( Schultz y Unwin, arXiv, 2019 )

La pistola humeante, expone en un artículo subido al servidor de preimpresión arXiv , y en prensa en The Astrophysical Journal , podría ser un grupo de lunas asistentes al misterioso trozo de algo.

“En este artículo, mostramos que la probabilidad de capturar grandes objetos transneptunianos (TNO) por parte del Planeta Nueve para formar un sistema de satélites en la región del disco disperso (entre la Nube de Oort interior y el Cinturón de Kuiper ) es grande”, escribe Chan en su papel

“Al adoptar un modelo de referencia del Planeta Nueve, mostramos que el efecto de marea puede calentar significativamente los satélites, lo que puede proporcionar suficiente flujo de radio térmico para las observaciones, incluso si el Planeta Nueve es un objeto oscuro”.

Casi todos los planetas del Sistema Solar tienen al menos una luna. De hecho, la mayoría tiene más de uno. Mercurio y Venus no tienen luna, y la Tierra es el único planeta con un solo satélite. Algunos cuerpos no planetarios también tienen lunas. Está Plutón, por supuesto, con sus lunas. Algunos asteroides incluso tienen lunas .

En el Sistema Solar medio y exterior, las lunas están prácticamente de moda. Algunos, como la Luna de la Tierra , podrían haberse formado a partir del material del propio cuerpo principal . En muchos otros casos, la gravedad del planeta atrapó las rocas que pasaban y las retuvo, como pequeños duendes recolectores de rocas.

Donde se predice que estará el Planeta Nueve, resulta que debería estar maduro para la recolección de la luna: la región entre el Cinturón de Kuiper lleno de rocas y la Nube de Oort llena de rocas. Esta región, conocida como el disco disperso , debería estar llena de objetos transneptunianos; básicamente, rocas que tienen una órbita a una distancia promedio mayor que Neptuno.

Chan calculó la probabilidad de que el supuesto planeta pudiera haber captado algunos satélites y descubrió que sería más peculiar si no lo hubiera hecho. Según sus cálculos, en promedio, un objeto de la masa del Planeta Nueve debería capturar 20 objetos transneptunianos de un tamaño igual o superior a 140 kilómetros (87 millas) de ancho.

Por sí solos, estos pedazos de roca helada no serían detectables, pero una interacción gravitacional con un cuerpo más masivo podría cambiar eso, si la luna fuera lo suficientemente grande; digamos, más grande que 100 kilómetros de ancho.

Los satélites que son capturados por un planeta tienden a tener órbitas elípticas e irregulares. Esto significa que las tensiones gravitatorias ejercidas sobre la luna cambian a medida que se acerca y se aleja del planeta, estirándola donde la atracción gravitatoria es más fuerte.

Estas tensiones en constante cambio calientan la luna desde el interior. Y el calor se disipa como radiación térmica. Esto debería ser detectable como una señal de radio; y es algo que podemos buscar ahora, dice Chan.

“Si P9 es un objeto oscuro y tiene un sistema satelital, nuestra propuesta ahora puede observar directamente las posibles señales térmicas emitidas por los satélites”.

“Por lo tanto, este sería un método oportuno y efectivo para confirmar la hipótesis del Planeta Nueve y verificar si el Planeta Nueve es un objeto oscuro o no”.

Bueno, es tan bueno probarlo como cualquier otro.

El artículo está en prensa en The Astrophysical Journal , y se puede acceder a él en arXiv .