Una nueva fuente de agua en la Luna está dentro de pequeñas cuentas de vidrio

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Si tan solo fuera tan fácil como exprimir el agua de una naranja.

“Este es uno de los descubrimientos más emocionantes que hemos hecho. Con este hallazgo, el potencial para explorar la luna de manera sostenible es mayor que nunca”.

Mahesh Anand, profesor de ciencia y exploración planetaria en la Universidad Abierta del Reino Unido y coautor del nuevo informe publicado en la revista Nature Geoscience , expresa a The Guardianel entusiasmo que este descubrimiento está generando en el campo de la ciencia y exploración espacial. En 2020, China lanzó la misión de exploración lunar Chang’e 5, que sería la primera misión de retorno de muestras lunares del país. La nave espacial aterrizó en la Luna el 1 de diciembre de 2020, recolectó alrededor de 1,73 kg (61,1 oz) de muestras lunares de un núcleo excavado a un metro de profundidad y las devolvió con éxito a la Tierra el 16 de diciembre de 2020. Las muestras han estado bajo estudio. desde entonces. Anand formó parte de un equipo de 28 científicos de China y el Reino Unido que excavaron en la tierra lunar y encontraron las pequeñas cuentas de vidrio. Todas medían menos de un milímetro (0,04 pulgadas) de diámetro, las 150 cuentas de vidrio eran fáciles de explicar.

“En la Luna, los impactos de meteoritos son muy frecuentes y ocurren a lo largo de la Luna, lo que significa que las perlas de vidrio se distribuyen por toda su geografía, desde el ecuador hasta las regiones polares”.

En una entrevista con El País, el coautor Sen Hu, del Laboratorio de Física Planetaria de la Academia de Ciencias de China (CAS), explica que las diminutas perlas de vidrio son el resultado normal del calor y la presión elevados causados ​​por los impactos de meteoritos. Las perlas de vidrio son de una variedad de colores y comenzaron como lluvias de gotas de vidrio fundido antes de enfriarse en esferas sólidas y asentarse en el polvo lunar. Mientras los investigadores analizaban las perlas, encontraron que contenían pequeñas cantidades de agua lunar que puede estar en su estado molecular familiar de dos átomos de hidrógeno y un átomo de oxígeno, o en el estado hidroxilo de un átomo de hidrógeno y un oxígeno. El agua se formó mientras caían las gotas fundidas; mientras aún estaban sobre la superficie lunar, ellas mismas fueron bañadas por el viento solar que contiene núcleos de hidrógeno,

Las perlas y el agua dentro de ellas son relativamente jóvenes, aunque se han estado formando en la superficie lunar durante los últimos dos mil millones de años, la mayoría de ellas se formaron durante períodos recientes de intensos impactos de meteoritos como el que ocurrió hace solo 68 millones de años y acabó con los dinosaurios en la Tierra. Como cabría esperar, la cantidad de agua dentro de una perla de vidrio de un milímetro de ancho es minúscula: Sen Hu estima que cada una contiene menos del 0,2 % de agua. Y esa agua está encerrada en las cuentas y requiere esfuerzo para sacarla. Afortunadamente, el calor es el catalizador para esa eliminación y una temperatura de solo 100 grados centígrados es suficiente para abrir las perlas y liberar el agua. Si bien eso parece mucho trabajo para una pequeña gota de H2O, el estudio sugiere que el resultado bien vale la pena.

“Estimamos que la cantidad de agua alojada por las perlas de vidrio de impacto en los suelos lunares puede alcanzar hasta 2,7 × 10-14 kg”.

Así es… los investigadores estiman que estas diminutas perlas de vidrio, que constituían entre el 3 y el 5 % del suelo lunar recolectado, están repartidas por todo el satélite. Haciendo los cálculos, eso hace posible que haya 270 mil millones de toneladas de agua almacenadas colectivamente en las cuentas, y ese total podría llegar a 297 mil millones de toneladas. Eso es “miles de millones” con una “b”. Para mostrar por qué los científicos lunares y los planificadores de la misión están tan entusiasmados con este hallazgo, una encuesta de radar de la NASA realizada en la misión de la sonda india Chandrayaan-I en 2010 estimó que había alrededor de 600 millones de toneladas (eso es millones, no miles de millones) de hielo encerrado en cráteres. en el polo norte de la Luna.

“Este trabajo se suma al creciente consenso de que la luna es más rica en agua de lo que se pensaba anteriormente. Esta reserva adicional de agua lunar podría resultar un recurso útil en áreas distantes de los presuntos depósitos de hielo polar, pero no debemos sobreestimar la cantidad de agua presente, que es como máximo 130 ml por metro cúbico de suelo lunar”.

¿Dónde busco esas cuentas?

Si bien las cuentas de vidrio llenas de agua suenan como un momento de “Esto lo cambia todo”, Ian Crawford, profesor de ciencia planetaria y astrobiología en Birkbeck, Universidad de Londres, que no formó parte del estudio, trae buenas y malas noticias a La discusión. La buena noticia es que esto significa que hay agua disponible para los astronautas y futuros colonos lunares alrededor de la Luna, no solo en los polos helados o en las grietas oscuras dentro de los cráteres. La mala noticia es que un metro cúbico de suelo lunar solo tiene suficientes perlas de vidrio para producir 4,4 onzas (130 ml) de agua. Eso no es mucho, además es una fuente estática: las perlas de vidrio eliminadas no se repondrán hasta el próximo choque de meteoritos.

Centrándonos en las buenas noticias, la Luna tiene más agua de lo que pensábamos. No es queso verde, pero está científicamente comprobado.

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