Nuestros primos neandertales tenían la capacidad de escuchar y producir los sonidos del habla de los humanos modernos, según un estudio publicado en 2021.

Basado en un análisis detallado y una reconstrucción digital de la estructura de los huesos de sus cráneos, el estudio resolvió un aspecto de un debate de décadas sobre las capacidades lingüísticas de los neandertales .

“Este es uno de los estudios más importantes en los que he participado durante mi carrera”, afirmó en 2021 el paleoantropólogo Rolf Quam, de la Universidad de Binghamton.

“Los resultados son sólidos y muestran claramente que los neandertales tenían la capacidad de percibir y producir el habla humana. Esta es una de las pocas líneas de investigación actuales que se basan en evidencia fósil para estudiar la evolución del lenguaje, un tema notoriamente complicado en antropología. “

La noción de que los neandertales ( Homo neanderthalis ) eran mucho más primitivos que los humanos modernos ( Homo sapiens ) está obsoleta, y en los últimos años un creciente conjunto de evidencia demuestra que eran mucho más inteligentes de lo que alguna vez supusimos. Desarrollaron tecnología , fabricaron herramientas , crearon arte y celebraron funerales para sus muertos.

Sin embargo, sigue siendo un misterio si realmente hablaron entre ellos. Sus complejos comportamientos parecen sugerir que deberían haber podido comunicarse, pero algunos científicos han sostenido que sólo los humanos modernos han tenido la capacidad mental para procesos lingüísticos complejos.

Será muy difícil probar si ese es el caso de una forma u otra, pero el primer paso sería determinar si los neandertales podían producir y percibir sonidos en el rango óptimo para la comunicación basada en el habla.

comparación de oídoModelo 3D de la anatomía del oído humano moderno (izquierda) y neandertal (derecha). (Mercedes Conde-Valverde)

Entonces, usando un montón de huesos realmente viejos, esto es lo que se propuso hacer un equipo dirigido por la paleoantropóloga Mercedes Conde-Valverde de la Universidad de Alcalá en España.

Tomaron tomografías computarizadas de alta resolución de los cráneos de cinco neandertales para crear modelos virtuales en 3D de las estructuras del oído. También modelaron las estructuras de las orejas en el Homo sapiens y un fósil mucho más antiguo: el cráneo de un homínido de la Sima de los Huesos , también conocido como homínido de la Sima, el antepasado de los neandertales, que data de hace unos 430.000 años.

A continuación se utilizó un modelo de la capacidad auditiva de estas estructuras procedente del campo de la bioingeniería auditiva para comprender el rango de frecuencia al que los oídos eran más sensibles, también conocido como ancho de banda ocupado. Para los humanos modernos, el ancho de banda ocupado es el rango vocal humano.

El equipo descubrió que los neandertales tenían mejor audición en el rango de 4 a 5 kilohercios que el ancestro Sima, y ​​que el ancho de banda ocupado por los neandertales era más cercano al de los humanos modernos que al de los homínidos Sima. Esta optimización sugiere fuertemente que los neandertales necesitaban escuchar las voces de los demás.

obwEl ancho de banda ocupado por los humanos modernos (azul), los neandertales (gris) y el homínido Sima (rojo). (Conde-Valverde et al. , Nat. Ecol. Evol ., 2021)

“Esta es realmente la clave”, dijo Conde-Valverde .

“La presencia de capacidades auditivas similares, particularmente el ancho de banda, demuestra que los neandertales poseían un sistema de comunicación que era tan complejo y eficiente como el habla humana moderna”.

Curiosamente, el ancho de banda ocupado por los neandertales se extendía a frecuencias superiores a los 3 kilohercios que intervienen principalmente en la producción de consonantes. Esto, observó el equipo, distinguiría las vocalizaciones de los neandertales de las vocalizaciones basadas en vocales de los primates no humanos y otros mamíferos.

“La mayoría de los estudios anteriores sobre las capacidades del habla de los neandertales se centraron en su capacidad para producir las vocales principales en el idioma hablado en inglés”, dijo Quam .

“Sin embargo, creemos que este énfasis está fuera de lugar, ya que el uso de consonantes es una forma de incluir más información en la señal vocal y también separa el habla y el lenguaje humanos de los patrones de comunicación en casi todos los demás primates. El hecho de que nuestro estudio haya elegido “Descubrir esto es un aspecto realmente interesante de la investigación y es una sugerencia novedosa sobre las capacidades lingüísticas de nuestros ancestros fósiles”.

Los investigadores advirtieron que tener una anatomía capaz de producir y escuchar el habla no significa necesariamente que los neandertales tuvieran la capacidad cognitiva para hacerlo. Pero, señalan, no tenemos evidencia de que los homínidos de Sima exhibieran el complejo comportamiento simbólico, como funerales y arte, que hemos encontrado asociados con los neandertales.

Esta diferencia de comportamiento es paralela a la diferencia en la capacidad auditiva entre los neandertales y los homínidos de Sima, lo que, según los investigadores, sugiere una coevolución de comportamientos complejos y la capacidad de comunicarse vocalmente.

“Nuestros resultados”, escribieron en su artículo , “junto con descubrimientos recientes que indican comportamientos simbólicos en los neandertales, refuerzan la idea de que poseían un tipo de lenguaje humano, uno que era muy diferente en su complejidad y eficiencia de cualquier otro sistema de comunicación oral. utilizado por organismos no humanos en el planeta.”

La investigación ha sido publicada en Nature Ecology & Evolution .

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