El océano de Encelado puede esconder vida extraterrestre

La nave espacial Cassini estudió las columnas liberadas por Encelado, la luna de Saturno, y los científicos descubrieron moléculas interesantes, incluido el cianuro de hidrógeno, que se cree que es clave para la formación de aminoácidos necesarios para crear proteínas, los principales componentes de la vida. El estudio fue publicado en Nature Astronomy.

Los científicos analizaron la composición química de las columnas y concluyeron que Encelado puede tener más energía química de lo que se pensaba anteriormente. Esto se debe a la formación de moléculas asociadas a la oxidación, es decir, se libera una gran cantidad de energía química.

Kevin Hand, del JPL, enfatizó que el océano energizado químicamente de Encelado podría sustentar vida que potencialmente podría usar esa energía para sustentarse.

“El descubrimiento del cianuro de hidrógeno fue especialmente emocionante porque es el punto de partida de la mayoría de las teorías sobre el origen de la vida”, dijo el autor principal John Peter de la Universidad de Harvard, ex miembro de la NASA (JPL).

“Cuanto más intentábamos abordar las lagunas en nuestros resultados probando modelos alternativos, más sólida se volvía la evidencia. Con el tiempo, quedó claro que no había manera de correlacionar la composición de la columna sin incluir cianuro de hidrógeno”.

Encelado es la sexta luna más grande de Saturno. Tiene unos 500 kilómetros (310 millas) de diámetro, aproximadamente una décima parte del de Titán, la luna más grande de Saturno.

Las condiciones creadas en Encelado brindan la oportunidad de probar en el laboratorio la exactitud de las condiciones bajo las cuales se forman las moléculas detectadas y evaluar su papel en la búsqueda de vida.

Si se confirman los resultados del estudio, podría significar que Encelado no sólo cumple con los requisitos básicos de habitabilidad, sino que también ofrece condiciones favorables para el surgimiento y mantenimiento de la vida.

“Nuestro trabajo proporciona más evidencia de que Encelado contiene algunas de las moléculas más importantes tanto para crear los componentes básicos de la vida como para mantenerla a través de reacciones metabólicas”, dijo Peter.

“Encelado no sólo parece cumplir los requisitos básicos de habitabilidad, sino que ahora tenemos una idea de cómo se podrían formar allí biomoléculas complejas y qué procesos químicos podrían estar involucrados”.

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