La última vez que el dióxido de carbono en la atmósfera igualó consistentemente los niveles actuales impulsados ​​por el hombre fue hace 14 millones de años, según un nuevo estudio de gran tamaño el jueves que pinta un panorama sombrío de hacia dónde se dirige el clima de la Tierra.

Publicado en la revista Science , el artículo cubre el período desde hace 66 millones de años hasta el presente, analizando firmas biológicas y geoquímicas del pasado profundo para reconstruir el registro histórico de CO2 con mayor precisión que nunca.

“Esto realmente nos hace comprender que lo que estamos haciendo es muy, muy inusual en la historia de la Tierra”, dijo a la AFP el autor principal, Baerbel Hoenisch, del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Escuela del Clima de Columbia.

Entre otras cosas, el nuevo análisis encuentra que la última vez que el aire contenía 420 partes por millón (ppm) de dióxido de carbono fue hace entre 14 y 16 millones de años, cuando no había hielo en Groenlandia y los antepasados ​​de los humanos apenas estaban dejando los bosques. a pastizales.

Eso está mucho más atrás en el tiempo que los 3 a 5 millones de años que han indicado análisis anteriores .

Hasta finales del siglo XVIII, el dióxido de carbono atmosférico era de aproximadamente 280 ppm, lo que significa que los humanos ya han causado un aumento de alrededor del 50 por ciento del gas de efecto invernadero, que atrapa el calor en la atmósfera y ha calentado el planeta en 1,2 grados Celsius en comparación con antes de la industrialización.

“Lo importante es que el Homo, nuestra especie, evolucionó hace sólo 3 millones de años”, afirma Hoenisch.

“Y por eso nuestra civilización está sintonizada con el nivel del mar como lo está hoy, con trópicos cálidos y polos fríos y regiones templadas con mucha lluvia”.

Si las emisiones globales de CO2 siguen aumentando, podríamos alcanzar entre 600 y 800 ppm para el año 2100.

Esos niveles se observaron por última vez durante el Eoceno, hace 30-40 millones de años, antes de que la Antártida estuviera cubierta de hielo y cuando la flora y la fauna del mundo parecían muy diferentes; por ejemplo, insectos enormes todavía vagaban por la Tierra.

Plantas antiguas

El nuevo estudio es producto de siete años de trabajo de un consorcio de 80 investigadores de 16 países y ahora se considera el consenso actualizado de la comunidad científica.

El equipo no recopiló nuevos datos; más bien, sintetizaron, reevaluaron y validaron el trabajo publicado basándose en ciencia actualizada y los categorizaron según el nivel de confianza, luego combinaron los mejor calificados en una nueva línea de tiempo.

Mucha gente está familiarizada con el concepto de perforar capas de hielo o glaciares para extraer núcleos de hielo cuyas burbujas de aire revelan la composición atmosférica pasada, pero esto sólo se remonta a un tiempo limitado, generalmente a cientos de miles de años.

Para mirar más hacia el pasado, los paleoclimatólogos utilizan “proxies”: al estudiar la composición química de hojas antiguas, minerales y plancton, pueden derivar indirectamente el carbono atmosférico en un momento dado.

Los investigadores confirmaron que el período más caluroso de los últimos 66 millones de años ocurrió hace 50 millones de años, cuando el CO2 aumentó hasta 1.600 ppm y las temperaturas fueron 12 °C más altas, antes de que se produjera un largo descenso.

Hace 2,5 millones de años, el dióxido de carbono era de 270 a 280 ppm, lo que marcó el comienzo de una serie de edades de hielo.

Ese se mantuvo en el nivel cuando llegaron los humanos modernos hace 400.000 años y persistió hasta que nuestra especie comenzó a quemar combustibles fósiles a gran escala.

El equipo estima que se prevé que una duplicación del CO2 calentará el planeta entre 5 y 8 grados Celsius (pero durante un largo período, cientos de miles de años), cuando el aumento de las temperaturas tendrá efectos en cadena en los sistemas terrestres.

Por ejemplo, el derretimiento de los casquetes polares reduciría la capacidad del planeta para reflejar la radiación solar y se convertiría en un circuito de retroalimentación que se reforzaría.

Pero el nuevo trabajo sigue siendo directamente relevante para los responsables políticos, subrayó Hoenisch.

El registro de carbono revela que hace 56 millones de años, la Tierra experimentó una liberación rápida similar de dióxido de carbono, que provocó cambios masivos en los ecosistemas y tardó unos 150.000 años en disiparse.

“Estamos en esto por mucho tiempo, a menos que capturemos dióxido de carbono, lo saquemos de la atmósfera y detengamos nuestras emisiones pronto”, dijo.

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