Si bien ha sido un tema favorito de las películas de desastres, bombardear un asteroide entrante en el mundo real se ha promocionado como una muy mala idea.

Si bien una bomba nuclear podría destruir un asteroide más pequeño, bombardear un asteroide más grande sólo lo rompería en pedazos. Esas piezas seguirían amenazando a nuestro planeta y tal vez incluso empeorarían las cosas al producir múltiples impactos en todo el planeta.

Pero, ¿es realmente una mala idea usar armas nucleares contra un asteroide que se aproxima? Si se utiliza la técnica correcta, una explosión nuclear podría utilizarse como dispositivo de desviación de asteroides.

Investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore (LLNL) han creado una herramienta de modelado que puede simular lo que podría suceder si se detona un dispositivo nuclear sobre la superficie de un asteroide. La herramienta está ayudando a mejorar la comprensión de cómo la radiación de una explosión nuclear interactúa con la superficie de un asteroide y también analiza la dinámica de las ondas de choque que podrían afectar al asteroide interior.

La técnica explosiva llamada ablación nuclear, donde la radiación de la explosión vaporizaría parte de la superficie del asteroide, generando un empuje explosivo y un cambio de velocidad en respuesta.

modelo que muestra cuatro imágenes de un asteroide liberando escombros
Una herramienta de modelado desarrollada por científicos del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore muestra la progresión de un asteroide que es desintegrado por un dispositivo nuclear teórico detonado cerca de la superficie del objeto cercano a la Tierra. (Maria Burkey)

El modelo puede incorporar una amplia gama de condiciones iniciales que simulan los tipos de asteroides que hemos podido estudiar de cerca recientemente, desde rocas sólidas hasta montones de escombros. Estas simulaciones están brindando a los científicos planetarios más conocimientos (y más opciones) sobre cuándo una roca espacial podría algún día aproximarse a la Tierra.

“Si tenemos suficiente tiempo de advertencia, potencialmente podríamos lanzar un dispositivo nuclear, enviándolo a millones de kilómetros de distancia a un asteroide que se dirige hacia la Tierra”, dijo la investigadora Mary Burkey de LLNL .

“Luego detonaríamos el dispositivo y desviaríamos el asteroide, manteniéndolo intacto pero proporcionando un empujón controlado lejos de la Tierra, o podríamos desbaratar el asteroide, dividiéndolo en pequeños fragmentos que se mueven rápidamente y que tampoco alcanzarían el planeta”.

Gracias a la misión Prueba de redirección de doble asteroide (DART), en la que un impactador cinético se estrelló deliberadamente contra un asteroide para alterar su trayectoria, los científicos han aprendido mucho sobre lo que se necesitaría para redirigir un asteroide peligroso. Este nuevo modelo, llamado modelo de deposición de energía de rayos X, brinda a los investigadores las herramientas para aprovechar los conocimientos adquiridos con DART mientras exploran cómo la ablación nuclear podría ser una alternativa viable a las misiones de impacto cinético.

Burkey dijo en un comunicado de prensa de LLNL que los dispositivos nucleares tienen la mayor proporción de densidad de energía por unidad de masa de cualquier tecnología humana, lo que podría convertirlos en una herramienta invaluable para mitigar las amenazas de asteroides.

Pero, como escribió el equipo en su artículo, publicado en The Planetary Science Journal , “predecir la efectividad de una posible misión de desviación o disrupción nuclear depende de simulaciones multifísicas precisas de la deposición de energía de rayos X del dispositivo en el asteroide y la ablación del material resultante”. “.

El equipo dijo que la física relevante en estas simulaciones requiere una variedad de paquetes de física complejos diferentes, abarcan muchos órdenes de magnitud y son computacionalmente muy exigentes. Burkey y sus colegas se propusieron desarrollar una forma eficiente y precisa de modelar la deflexión nuclear para una variedad de propiedades físicas de un asteroide.

Burkey dijo que sus simulaciones de alta fidelidad pueden rastrear fotones que penetran en superficies de materiales similares a asteroides, como roca, hierro y hielo, al tiempo que tienen en cuenta procesos más complejos, como la rerradiación.

El modelo también considera una amplia variedad de cuerpos de asteroides. Dijeron que este enfoque integral hace que el modelo sea aplicable a una amplia gama de posibles escenarios de asteroides.

Si surgiera una verdadera emergencia de defensa planetaria, Megan Bruck Syal, líder del proyecto de defensa planetaria de LLNL, dijo que este modelo de simulación de alta fidelidad será fundamental para proporcionar a los tomadores de decisiones información procesable y basada en riesgos que podría prevenir el impacto de asteroides y proteger la infraestructura esencial. y salvar vidas, explicó.

“Si bien la probabilidad de un gran impacto de asteroide durante nuestra vida es baja, las consecuencias potenciales podrían ser devastadoras”, dijo Bruck Syal.

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