Hay una pequeña glándula grasa que se encuentra detrás del esternón y que a menudo se dice que es “inútil” en la edad adulta.

Sin embargo, un estudio retrospectivo reciente sugiere que el timo no es tan prescindible como pensaban los expertos.

Investigadores estadounidenses descubrieron que aquellos a quienes se les extirpa el timo enfrentan un mayor riesgo de muerte por cualquier causa en el futuro.

También enfrentan un mayor riesgo de desarrollar cáncer .

El estudio es puramente observacional, lo que significa que no puede demostrar que la extirpación del timo cause directamente cáncer u otras enfermedades mortales.

Pero los investigadores están preocupados por sus hallazgos. Hasta que sepamos más, sostienen que preservar el timo “debería ser una prioridad clínica” siempre que sea posible.

“La magnitud del riesgo era algo que nunca hubiéramos esperado”, dijo el oncólogo David Scadden a Anne Manning en el Harvard Gazette.

En la infancia, se sabe que el timo desempeña un papel fundamental en el desarrollo del sistema inmunológico. Cuando la glándula se extirpa a una edad temprana, los pacientes muestran reducciones a largo plazo en las células T , que son un tipo de glóbulo blanco que combate los gérmenes y las enfermedades.

Los niños sin timo también tienden a tener una respuesta inmune deteriorada a las vacunas.

Sin embargo, cuando una persona llega a la pubertad, el timo se arruga y produce muchas menos células T para el cuerpo. Aparentemente se puede extraer sin daño inmediato y, debido a que se encuentra frente al corazón, a menudo se extrae durante una cirugía cardiotorácica.

Pero aunque algunos pacientes con cáncer de timo o enfermedades autoinmunes crónicas, como miastenia gravis , requieren una timectomía, en la que se extirpa quirúrgicamente el timo, la glándula no siempre es un obstáculo.

Incluso podría ser de gran ayuda.

Utilizando datos de pacientes de un sistema de salud estatal, investigadores de Boston compararon los resultados de los pacientes que se habían sometido a cirugía cardiotorácica: más de 6.000 personas (controles) a las que no se les extirpó el timo y 1.146 personas a las que sí se les extirpó el timo.

Aquellos que se sometieron a una timectomía tenían casi el doble de probabilidades que los controles de morir en un plazo de cinco años, incluso después de tener en cuenta el sexo, la edad, la raza y aquellos con cáncer de timo, miastenia gravis o infecciones posoperatorias.

Los pacientes a los que se les extirpó el timo también tenían el doble de probabilidades de desarrollar cáncer dentro de los 5 años posteriores a la cirugía.

Es más, este cáncer era generalmente más agresivo y con frecuencia reaparecía después del tratamiento en comparación con el grupo de control.

Se desconoce por qué existen estas asociaciones, pero los investigadores sospechan que la falta de timo de alguna manera afecta la función saludable del sistema inmunológico adulto.

Un subconjunto de pacientes del estudio que se habían sometido a una timectomía mostró menos receptores de células T diversos en sus análisis de sangre, lo que posiblemente podría contribuir al desarrollo de cáncer o enfermedades autoinmunes después de la cirugía.

“En conjunto, estos hallazgos respaldan un papel del timo que contribuye a la producción de nuevas células T en la edad adulta y al mantenimiento de la salud humana adulta”, concluyen los autores del estudio .

Sus resultados, dicen, sugieren fuertemente que el timo desempeña un papel funcionalmente importante en nuestra salud, hasta el amargo final.

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