¿Cómo evita el avión supersónico de la NASA el boom sónico?

El X-59 volará a finales de este año, lo que podría cambiar el futuro de la aviación.

El silencioso avión de investigación supersónico X-59 de la NASA se encuentra en la plataforma afuera de las instalaciones Skunk Works de Lockheed Martin al amanecer en Palmdale, California. Tiene un morro largo y delgado que ocupa un tercio de su longitud y un único motor montado en la parte superior debajo de la cola.

El X-59 en todo su esplendor.

SLos viajes aéreos supersónicos prometen llevarnos a través del mundo más rápido, pero tienen un gran y ruidoso inconveniente: los estallidos sónicos. A los aviones supersónicos no se les permite viajar sobre tierra porque el estallido que crean es ruidoso y perturbador. La NASA ha estado trabajando durante décadas para diseñar un avión que pueda evitarlo y al mismo tiempo viajar a velocidades increíbles. El resultado es el X-59.

¿Qué es un boom sónico y cómo se crea?

Un boom sónico es un sonido parecido a un trueno liberado por un objeto que se mueve en el aire (en este caso) más rápido que la velocidad del sonido. Es una gran liberación de energía sonora y, por esta razón, es ruidoso. 

No son sólo los aviones especiales los que pueden romper uno. El característico chasquido de un látigo es un ejemplo de explosión sónica. Sólo una pequeña, ya que la punta de un látigo no tiene el mismo momento que un chorro.

Cualquier objeto que se mueva a través de un fluido crearía ondas de presión delante y detrás de sí mismo. Las ondas viajan a la velocidad del sonido. A medida que aumenta la velocidad del avión, estas ondas se aplastan entre sí y, cuando el avión alcanza la velocidad del sonido, se fusionan en una sola onda de choque. ¡Auge!

A medida que un avión se mueve más rápido que la velocidad del sonido, crea constantemente explosiones sónicas, liberando estas ondas de presión. Pero como puedes imaginar, podría resultar bastante ruidoso y molesto si vivieras bajo la trayectoria de un avión supersónico.

¿Cómo evita el X-59 un boom sónico?

Evitar el boom sónico es cuestión de romper esas ondas de presión, algo más fácil de decir que de hacer. El X-59 está diseñado para hacer precisamente eso. El avión tiene una longitud de 30,3 metros (99,7 pies), pero un tercio de ella corresponde a su fino morro cónico. Este es su secreto. La nariz está diseñada para romper las ondas de presión, creando un vehículo que puede volar más rápido que el sonido sin fuertes golpes.

Este avión experimental no es el modelo para futuros vehículos supersónicos de pasajeros, pero tal diseño informará al avión supersónico del futuro, como el avión propulsado por un motor de cohete Bell X-1 informó más tarde al desarrollo del Concorde.

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