¿Un indicio de vida extraterrestre? Molécula de biofirma descubierta en un planeta distante

Los investigadores han descubierto una firma química en la atmósfera de un exoplaneta distante llamado K2-18 b utilizando el Telescopio Espacial James Webb. La molécula se llama sulfuro de dimetilo (DMS) y sólo es producida por organismos vivos en la Tierra.

Este descubrimiento todavía se está etiquetando como “posible” y requerirá una recopilación de datos de seguimiento para confirmar su presencia en la atmósfera.

Se espera que K2-18 b sea el tipo de mundo en el que esperaríamos encontrar signos de vida en otros mundos. Los investigadores se interesaron por primera vez en K2-18 b después de detectar vapor de agua en su atmósfera.

Lo clasifican como un mundo Hycean, un tipo de planeta enteramente cubierto por un océano templado y aislado por una atmósfera rica en hidrógeno. Orbita alrededor de una estrella bastante fría y está situada en su zona habitable.

Sin embargo, los investigadores advierten que cuando se busca vida extraterrestre, se deben descartar todas las demás explicaciones posibles antes de concluir que existe vida.

El rango de longitud de onda ampliado y la sensibilidad sin precedentes de JWST permitieron una detección sólida de características espectrales con solo dos tránsitos. Una observación de tránsito con Webb proporcionó una precisión comparable a ocho observaciones con el Hubble realizadas durante unos pocos años y en un rango de longitud de onda relativamente estrecho.

Nos estamos volviendo lo suficientemente buenos para ver las atmósferas de los exoplanetas que estamos obteniendo banderas. Es probable que muchas de estas banderas sean falsas, pero tener la capacidad de observación para ver banderas estaba completamente fuera de nuestro alcance hace poco tiempo.

El objetivo final es la identificación de vida en un exoplaneta habitable, lo que transformaría nuestra comprensión de nuestro lugar en el universo.

Organismos extraterrestres o no, nos estamos volviendo lo suficientemente buenos para ver las atmósferas de los exoplanetas que estamos obteniendo banderas. Muchas de esas banderas probablemente serán falsas, pero tener la capacidad de observación para ver banderas estaba completamente fuera de nuestro alcance hace poco tiempo.

“Nuestro objetivo final es la identificación de vida en un exoplaneta habitable, lo que transformaría nuestra comprensión de nuestro lugar en el universo”, dijo Madhusudhan en un comunicado de prensa. “Nuestros hallazgos son un paso prometedor hacia una comprensión más profunda de los mundos Hycean en esta búsqueda”.

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